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Vidas que cambiaron el mundo

Maryam Mirzakhani: “La belleza de las matemáticas solo se muestra a los seguidores más pacientes”

Maryam Mirzakhani. /Universidad de Stanford

Maryam Mirzakhani, catedrática de Matemáticas de la Universidad de Stanford (EE.UU.) y la primera mujer en conseguir la medalla Fields (conocida como el Nobel de Matemáticas), falleció el pasado sábado 15 de julio, a los 40 años. De acuerdo con el Tehran Times, la causa de la muerte fue la metástasis de cáncer de mama que los científicos habían descubierto hacía unas semanas en su médula ósea.

Esta brillante matemática nació en Teherán (Irán) en 1977 y, desde muy joven, destacó por sus habilidades: fue ganadora de la Olimpiada Internacional de Matemáticas en 1994 y 1995 y cuatro años más tarde se licenció en Ciencias en Matemáticas en la prestigiosa Universidad Tecnológica Sharif (Irán). En 2004, se doctoró en la Universidad de Harvard (EE.UU.), centrándose en el campo de estudio de la geometría algebraica y la diferencial. Mirzakhani investigaba sobre todo estructuras geométricas en superficie y sus deformaciones (y en particular, superficies hiperbólicas). Estudiaba las propiedades de los objetos, para lo que desarrollaba teoremas matemáticos que los describían y diferenciaban según sus formas geométricas.

En 2009, recibió el Premio Blumenthal de investigaciones avanzadas en matemáticas puras y en 2013 fue galardonada con el premio Satter de la Sociedad Americana de Matemáticas. Un año más tarde, en 2014, llegaría la preciada medalla en Seúl, por su contribución a la comprensión de la simetría de las superficies curvas. Además, Maryam Mirzakhani fue primera mujer iraní en formar parte de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos, a la que se unió en mayo de 2016 como reconocimiento a su “logro distinguido y continuo en la investigación original”.

    En una entrevista a la publicación británica The Guardian, la científica contaba cuáles eran sus primeros recuerdos relacionados con la disciplina a la que se dedicó tan intensamente, forjados en un momento convulso en el que su país se encontraba en guerra con Iraq: “Probablemente, fue el momento en que mi profesor me habló del problema de sumar números del uno al cien, creo que había leído en una revista de divulgación científica cómo Gauss resolvió este problema. La solución fue fascinante para mí. Fue la primera vez que disfruté una solución hermosa, aunque no la haya encontrado yo”. Relataba también, que su primera pasión fue ser novelista, y que nunca pensó que iba a estudiar matemáticas hasta el último año en la escuela secundaria. El presidente de Irán, Hasan Rouhani, dijo que la muerte de Mirzakhani le causó “gran pena”, según informó la prensa estatal iraní; y el ministro de Exteriores, Javad Zarif, declaró que era causa de dolor para todos los ciudadanos de ese país. Lo sorprendente de estas declaraciones es que los grandes mandatarios del país acompañaron sus condolencias de imágenes de la matemática sin velo cubriéndole la cabeza, algo prohibido por las leyes del país. 

    La medalla Fields fue instaurada en 1936 y se entrega cada cuatro años durante la celebración del CIM y premia a un máximo de cuatro matemáticos menores de 40 años por sus descubrimientos. Las mujeres siguen sin estar lo suficientemente presentes en la investigación matemática, y “Mirzakhani es un modelo para atraer a más féminas a los primeros puestos”, contaba cuando la experta recibió el galardon, Manuel de León, director del Instituto de Ciencias Matemáticas (ICMAT, España). Estos días se recuerda una de sus citas más célebres: "La belleza de las Matemáticas solo se muestra a los seguidores más pacientes".

    Beatriz de Vera
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