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Análisis e investigación científica

España tiene el kilómetro cuadrado más poblado de Europa y está en Barcelona

Barcelona, España. /Flickr

En las discusiones sobre la creciente población de la nación y la creciente presión sobre los servicios públicos, se suele decir que Inglaterra es el país (grande) más densamente poblado de Europa. Pero no es verdad. Con 426 personas por km², a partir de 2016, Inglaterra está densamente poblada en comparación con la mayoría de los otros países europeos, pero no tanto como los Países Bajos, con 505 personas por km², o un país mucho más pobre como Bangladesh, con 1.252 por km².

Sin embargo, simplemente dividir el número de personas por el área terrestre de un país no siempre es la mejor manera de comprender la densidad de población. Fíjate en Rusia, donde la densidad urbana es alta, pero hay grandes franjas de tierra vacía. Las cifras le dirán que la densidad es muy baja (ocho personas por km²); pero esto no es lo que la mayoría de la gente en Rusia experimenta en su vida cotidiana. Lo mismo puede decirse de Australia, Canadá y otras naciones grandes y altamente urbanizadas.

Es por eso que me propuse comprender el tema con más profundidad, utilizando medidas alternativas de densidad de población. Miré a 39 países en toda Europa y elaboré un conjunto de estadísticas para ayudarnos a comprender los patrones de asentamiento de una manera más matizada. Si le interesa ver este problema globalmente, recomiendo el mapa interactivo de Densidad demográfica mundial de Duncan Smith, o la herramienta de comparación de datos del Banco Mundial.

A vista de pájaro

Para empezar, tomé los datos de la cuadrícula de densidad de población de Eurostat para 2011 y los tracé. Esto divide a Europa en áreas de 1km², y luego da un recuento de población para cada área, de modo que podamos comparar de un modo equitativo toda Europa. Como puedes ver en el mapa, proporciona una buena visión general de dónde vive la gente y dónde no vive: observe el patrón de asentamiento disperso en los Alpes o el norte de Escandinavia, o en gran parte de España.

Densidad de población europea. / Eurostat-Alasdair Rae

Esta vista de pájaro nos ayuda a comprender el contexto más amplio. Por ejemplo, podemos ver un área de alta densidad de población que se extiende en un áspero arco desde el noroeste de Inglaterra hasta Milán, con un pequeño descanso en los Alpes. Este es el llamado "plátano azul", o dorsale européenne (espina dorsal europea), identificado por el geógrafo francés Roger Brunet en 1989, y es el hogar de más de 110 millones de personas.

Pero aún podemos obtener mayor claridad afinando la densidad "acumulada", que tiene en cuenta solo aquellas áreas de 1km² con personas que viven en ellas. Llamo a esta figura "densidad vivida", ya que proporciona una forma de ver los tipos de densidades de población que las personas experimentan en su vida cotidiana, dentro de las áreas urbanizadas.

La distribución española

Una buena forma de entender esta medida es mirar a España. Tiene una densidad de población de 93 personas por km², dando la impresión de ser un país escasamente poblado. Esto se confirma en el mapa, donde gran parte de España parece estar vacía; mucho más que cualquier otro gran país europeo.

Las razones de esto se remontan a la época medieval, como explica Daniel Oto-Peralías en la Universidad de St Andrews (Reino Unido). Sin embargo, caracterizar a España como un país escasamente poblado no refleja la experiencia sobre el terreno, como podría contarte cualquiera que conozca Barcelona o Madrid.

España contiene en su interior más de 505.000 cuadrados de 1km. Pero solo se vive el 13% de ellos. Esto significa que la "densidad vivida" para España es de hecho de 737 personas por km², en lugar de 93. Por lo tanto, aunque el patrón de asentamiento parece escaso, la gente está muy apretada.

De hecho, España podría reclamar ser el país europeo más densamente poblado por esta medida, a pesar de su aparición en el mapa. Esto también ayuda a explicar por qué España tiene el km² más densamente poblado de Europa; más de 53.000 personas habitan en un solo área de 1km² en Barcelona. Francia también tiene un área con más de 50.000 personas en un solo km², en París.

Barcelona desde arriba: posiblemente el km² más densamente poblado de Europa. /Alasdair Rae

Hay 33 áreas de 1km² en toda Europa con una población de 40.000 o más: 23 están en España, y diez están en Francia. El km² más densamente poblado de Inglaterra, en el oeste de Londres, tiene poco más de 20.000 personas en él. A nivel mundial, la cifra más alta está cerca de 200.000, en Dhaka, Bangladesh.

Ver por ti mismo

Cuando miramos la densidad vivida en toda Europa, es justo decir que Inglaterra es un país densamente poblado, pero todavía está detrás de España y los Países Bajos en la lista de las principales naciones europeas, y debajo de los microestados de Mónaco, Andorra y Malta. La cifra de densidad de vida para los Países Bajos es de 546 personas por km², en comparación con 531 para Inglaterra, 204 para Gales, 200 para Escocia y 160 para Irlanda del Norte.

Aunque estas cifras de población se han quedado un poco anticuadas (se basan en datos de 2011), aún pueden demostrar cómo las cifras de densidad de población pueden diferir de las que experimentamos en nuestra vida cotidiana. Las medidas de la densidad de población aritmética pueden ser útiles, pero por sí solas no siempre ayudan a informar el debate público, o coinciden con nuestras percepciones de la densidad urbana. He proporcionado los datos de los 39 países, donde están disponibles, para que pueda comparar las cifras por usted mismo. Utilizando una medida más sofisticada, podemos obtener una perspectiva más matizada de los patrones de asentamiento y densidades relativas y, con suerte, captar mejor la realidad sobre el terreno en pueblos y ciudades.

La columna final muestra cuántas celdas de 1km tienen personas en ellas, pero dentro de eso el nivel de densidad también varía, por lo que esta no es una medida de "porcentaje de urbanización".

Métrica de densidad de población. /Alasdair Rae

* Este artículo ha sido escrito por Alasdair Rae, Professor de Estudios Urbanos y Planificación en la Universidad de Sheffield (Reino Unido).

Traducido por Beatriz de Vera. Este artículo se publicó originatmente en 'The Conversation'.
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