Dinero sin árbitro

Hace diez años, la era de las criptomonedas comenzó. Hoy Mark Zuckerberg y Facebook están explorando usar el poder del blockchain

El 31 de octubre de 2008, un tal Satoshi Nakamoto publicó un artículo en el que describía el sistema económico descentralizado de Bitcoin. La identidad del padre de la criptomoneda nunca fue establecida. Incluso había quienes creían que todo un grupo de personas se escondía detrás de la máscara de un genio japonés. Desde entonces, han pasado más diez años y el número total de criptomonedas superó las 2500. En medio de rumores cada vez más fuertes de que Facebook está muy cerca de lanzar su propia criptomoneda, en N+1 decidimos recordar cómo funciona la cadena de bloques (conocida en inglés como blockchain)  y el estado del mercado de criptomonedas en la actualidad.

 

El problema del dinero electrónico

Una “moneda” digital para la transferencia gratuita debe tener la forma de un archivo. Pero el archivo digital es fácilmente copiado. El propietario de una “moneda” puede dar una copia a un gran número de vendedores para pagar por mercancía. A esto se llama doble gasto (double-spending). Los vendedores deben asegurarse de que la misma copia de dinero electrónico no pague a otro vendedor por otro producto. Los distintos sistemas de dinero electrónico se enfrentan a esta tarea de maneras diferentes.

En los sistemas centralizados, como el sistema bancario, siempre hay un árbitro que controla la admisibilidad de una transacción en particular. El dinero se transfiere de una cuenta a otra sólo después de la decisión del banco. Por lo tanto, el pagador puede generar gastos dobles, pero la transferencia de dinero se hará en el orden de recepción de los pedidos al banco, y algunos de ellos serán rechazados por falta de fondos.

Sin embargo, las criptomonedas son descentralizadas. No existe un organismo de supervisión en sus mercados, y el problema del doble gasto se resuelve de una manera fundamentalmente diferente: mediante una cadena de bloqueo (blockchain).
 

Pequeña lección

El 22 de mayo de 2010, el programador Laszlo Hanyecz, que vive en Florida, escuchó el timbre. Un mensajero con dos pizzas calientes lo esperaba en su puerta. Laszlo tomó el pedido y almorzó. Este evento se considera histórico, porque de esta manera se produjo la primera transacción pagada con criptomonedas. La pizza de Laszlo costó 10.000 bitcoins, 5.000 cada una. Esto correspondía a unos 30 dólares a la tasa de cambio de ese día. Por la misma cantidad de criptomonedas en 2017, podría haber comprado tantas pizzas que habría tenido suficiente para el resto de su vida. Y no sólo a él, sino a todos sus familiares, colegas, amigos, amigos, y a todos los que él ha conocido y conocerá. Después de todo, en el pico de los bitcoins, ¡10.000 bitcoins había valido más de 25 millones de dólares!

Bitcoin, Ethereum, Litecoin y otras monedas son diferentes tipos de criptomonedas, y blockchain es la tecnología con la que trabajan. Para entender cómo funciona la cadena de bloques, se han inventado muchas analogías, la más comprensible de las cuales es “el diario”. Así que, imagine que ha decidido tener un diario en el que puedes escribir todas sus acciones, por ejemplo:

          1. Desayuno

          2. Leer comentarios a un video

          ...

          255. Le presté a Andrés 500 dólares.

          256. Fui a la tienda

Mientras el diario esté contigo, no hay problema. En cualquier situación controvertida usted puede ver cuánto y cuándo le prestó a su amigo. Sin embargo, si en algún momento Andrés tiene su diario, él puede sustituir la línea 255 por “Leer el libro”. Ahora será simplemente imposible cobrarle la deuda. Entonces decides clasificar las entradas en tu agenda para reemplazarlas fue más difícil. Para ello, se utiliza un programa que se ejecuta en algoritmos especiales y convierte cualquier texto en una cadena de caracteres extraños (llamados hash). Por ejemplo, si escribe “Hola”, se obtiene el hash “38F08FE0D160ED8DDF801E8B89185948”. Si se añade un espacio en el registro, obtendrá una cadena de caracteres completamente diferente “E62F73A622C5ADC83F6E5478FC3EDD17”. Así, después de cada entrada, se inserta el hash generado por el programa a partir del texto de la nueva entrada y el hash anterior. Ahora tu diario es una cadena continua de combinaciones de “nuevo registro + hash anterior”:

 

0000 (hash inicial)

          1. Desayuno 1900 (hash desde 0000 y “Desayuno”)

          2. Leer comentarios al vídeo 6700 (hash 1900 y “Leer comentarios al vídeo”)

          …

          254. ... 1111

      255. Le presté a Andrés 500 dólares 8712 (hash 1111 y “Le presté a Andrés 500 dólares”)

          256. Fui a la tienda 1035 (hash de 8712 y “Fui a la tienda”)

 

En un diario como este, ya no se pueden cambiar los registros antiguos. Para hacer esto, tendrá que rehacer toda la cadena de bloques. La más mínima modificación de registros antiguos conduce a una modificación de toda la cadena. Por supuesto, puede seleccionar dicho hash durante un tiempo muy largo para que se combine con el nuevo texto de la entrada y la sustitución pase desapercibida. Pero imagina que un millón de personas más tienen copias de este diario. Para reemplazar silenciosamente una línea, tienes que repasar los números y recoger el hash en todos estos diarios. En la práctica, ni una sola persona, ni siquiera una corporación entera, posee un tamaño tan grande de recursos informáticos. Recalcular los valores de blockchain es intencionalmente complicado. Cuando una transacción se verifica y se completa, es, entre otros, incrustado en un bloque, una sola pieza de datos encadenados. Ya no es posible cambiar todos los bloques registrados en la cadena de bloques, solo se puede agregar bloques nuevos.

Los bitcoins sólo existen en forma de registros de base de datos, cuyas copias se almacenan en un gran número de computadores a la vez. Todas las transacciones con las direcciones de los remitentes y los destinatarios de bitcoins se registran en un formulario abierto y sin cifrar, pero sin ninguna información sobre los propietarios reales. Es decir, siempre se puede ver quién envió cuánto a quién, pero no se puede identificar a los dueños de las billeteras. Este mecanismo resuelve dos problemas a la vez, haciendo que el sistema sea confiable y anónimo simultáneamente.

 

Minería

El blockchain es descentralizado, y es atendido por sus usuarios, o mejor dicho por aquellos que quieren ganar dinero con él. Instalan un programa para resolver problemas de cifrado en sus computadoras; de hecho, es un simple ataque de fuerza bruta a cada nuevo bloque. Esto requiere una enorme potencia de cálculo. A esto se llama minería, y los que participan en ella son mineros.

Por su trabajo, los mineros reciben una remuneración del propio sistema bitcoin y una comisión por cada transacción realizada. Esta comisión suele ser mucho más baja que la de una transferencia bancaria. Los vendedores y compradores fijan la cantidad de comisión que están dispuestos a pagar. Cuanto más alta sea la comisión, más rápido se incluirá la transacción en el nuevo bloque. Las operaciones de bitcoin se pueden realizar sin comisión, pero entonces tendrá que esperar a que algún minero generoso las procese de forma gratuita. Los errores ocurren. Por ejemplo, en 2016, ¡alguien envió accidentalmente 0.0001 bitcoin pagando una comisión de 291 bitcoins! Los destinatarios de una comisión tan generosa declararon que estaban dispuestos a devolverla, pero el remitente nunca fue encontrado.

Después de cada 210.000 bloques formados, la cantidad de recompensa se reduce a la mitad y la minería se hace cada vez más difícil, ya que cada vez se pagará menos recompensa por el mismo número de transacciones. Hoy en día, la minería requiere una gran cantidad de capacidad. Con el fin de mantener rentable la extracción de criptomonedas, se utiliza equipo especial a partir del cual se ensamblan granjas mineras completas. Se ve así: un montón de placas electrónicas, un montón de cables y un complejo sistema de enfriamiento, todo parpadeando, zumbando y monstruosamente caliente. La minería de bitcoin ahora es rentable en países con electricidad barata. En China, por ejemplo, operan fábricas de criptomonedas completas.

 

Doble gasto

No hay autoridad de control en la cadena de bloques. Para evitar el doble gasto, se utiliza una cadena de bloques, que se mencionó anteriormente. Una cadena de bloques puede ramificarse. Cada nuevo bloque puede contener tanto las mismas operaciones como otras diferentes, que se incluyen sólo en una de ellas. Los mineros empiezan a considerar la cadena más larga y complicada como la principal. Si la complejidad y la longitud son iguales, se prefiere la cadena cuyo último bloque apareció primero. Las operaciones que sólo se han introducido a la rama rechazada no se confirman.

Por ejemplo, usted ha hecho una transacción de 1 BTC al comerciante #1. Entonces usted envía el mismo 1 BTC a otra dirección de Bitcoin para tratar de engañar al comerciante #2. Ambas transacciones pasan a un grupo de transacciones no confirmadas. Pero sólo la transacción que ha sido confirmada y verificada por los mineros será incluida en el bloque. La segunda transacción no puede obtener suficientes confirmaciones porque los mineros la consideran inválida.

 

Condición de mercado

El curso de cualquier criptomoneda es muy inestable. Su valor está asegurado no por cálculos matemáticos, como algunos piensan, sino por la confianza de las personas y los Estados en la cadena de bloqueo y la voluntad de utilizarla como medio de pago. Tan pronto como un país comienza a hablar de legalizar una determinada criptomoneda, su curso comienza a crecer. Lo mismo sucede cuando uno de los principales actores del mercado acepta el pago con bitcoins.

Hoy en día, el mercado de las criptomonedas, especialmente Bitcoin, no está pasando el mejor momento. Los comerciantes inexpertos continúan manteniendo activos, esperando un milagro, pero el costo de la criptomoneda es cada vez más bajo. En este contexto, muchos abandonaron el mercado, arreglando las pérdidas.

Muchos jugadores comparan el estado actual de la criptomonedas y la cadena de bloqueo con los primeros días de Internet y la crisis de las punto com. En ese momento, muchos creían que todo los negocios pronto se pondrían en el Internet, lo que parecía una tecnología mágica del futuro. La capitalización de cientos de empresas de "garaje" que añadieron ".com" a sus nombres aumentó injustificadamente varias veces, hasta que la burbuja estalló en la bolsa de valores. Una situación similar existe hoy en día con respecto a las criptomonedas.

Las cadenas de bloques y las criptomonedas, si no matan al dinero habitual, definitivamente cambiarán parte del sistema financiero. Los expertos se preguntan a dónde conducirá el desarrollo de la tecnología en el futuro. Los estados ya están discutiendo seriamente los planes para crear sus propias monedas basadas en cadenas de bloques, tal como el criptodólar.

Ahora mismo Mark Zuckerberg, desde su compañía Facebook, es consciente de que la potencia de la tecnología blockchain puede ser explotable, y por ello tiene a un misterioso equipo dentro de su compañía llamado Proyecto Libra para lanzar su propia criptomoneda. El proyecto ya se ha paseado por docenas de oficinas directivas como las de Visa o MasterCard para ganar apoyo con esta iniciativa.

Pero para realizar transacciones legales y recaudar impuestos en criptomonedas, el estado necesita identificar a los usuarios. En este caso, el anonimato tendría que ser olvidado. A cada uno se le asignará una cartera personal al nacer, la cual acumulará registros de sus transacciones por el resto de su vida: a los 15 años compró helado, a los 25 años compró marihuana, y a los 47 años vendió un segundo apartamento.  

¡Resulta que una persona con el nivel adecuado de acceso podría saber todo sobre usted! Pero esto contradice la idea misma de una criptomoneda descentralizada, para la cual no hay necesidad de bancos, observadores y supervisores. No importa cómo se desarrolle esta tecnología, será interesante seguirla.


 

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Vadim Kulikov, Nikita Sotnikov
Traducción y adaptación por: Viviana Márquez

 

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

 

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