Coronavirus: un visitante inesperado

¿Qué es 2019-nCoV y qué esperar de él?

Se ha registrado un brote de neumonía viral causada por un nuevo coronavirus, que se transmite de persona a persona, en la ciudad de Wuhan, la más poblada del centro de China. El miércoles, la Organización Mundial de la Salud convocará una reunión de emergencia sobre este tema, ya que esta es una cepa peligrosa, que en teoría puede conducir a una epidemia. Para averiguar qué son los coronavirus, en qué se diferencian de otros virus y cuál es su peligro, N+1 conversó con el profesor de virología, jefe del laboratorio del Instituto de Virología Ivanovsky de Rusia, subdirector del Centro Científico Federal de Medicina Veterinaria Experimental Alexei Zaberezhny.

Hoy se sabe que estamos lidiando con un nuevo tipo de coronavirus, llamado 2019-nCoV. Esta no es la primera vez que las personas han estado expuestas a infecciones causadas por un coronavirus, por ejemplo, en la primera mitad de la década de 2000 hubo un brote de SARS en China.

Pero primero, debemos recordar brevemente qué son los virus en general y cómo funcionan.

El reino viral es muy diverso, hay más variedades de virus que especies de plantas y animales. En este caso, en términos simplificados, todos los virus se dividen en dos grupos dependiendo de en qué almacenan su información hereditaria: virus de ADN y virus de ARN.

Pero la “estrategia de supervivencia” para todos los virus es siempre la misma: infiltrarse en una célula, introducir allí su material genético y convertirla en una “fábrica” ​​para la producción de nuevos virus.

Un campeón entre virus

La capacidad del virus para adaptarse a la situación depende en gran medida de la longitud de su genoma. Para un virus, el tamaño del genoma es su “inteligencia”, y cuanto más grande es el genoma, más oportunidades tiene el virus para responder a diversas influencias ambientales. Los virus desarrollan diferentes estrategias para la supervivencia, y cuantos más genes tengan, menos vulnerables serán.

Los virus con un genoma pequeño, como regla, se protegen con la ayuda de un caparazón fuerte, gracias al cual pueden sobrevivir en el entorno externo. Los virus son “más inteligentes”, es decir, con un genoma grande, “negocian” con el huésped o buscan otros huéspedes, causan enfermedades crónicas, mutan (como los virus de la gripe) o aumentan la infecciosidad (como el virus del sarampión).

Entre los virus de ARN, hay positivos y negativos. El ARN positivo codifica directamente las proteínas, y el ARN negativo es su copia “negativa”, que, para codificar proteínas, necesita obtener ARN positivo. Este es un paso adicional para el virus: debe ingresar a la célula, copiar ARN de negativo a positivo, y solo después de eso puede sintetizar sus proteínas.

El coronavirus tiene el genoma más grande; es un campeón entre los virus de ARN positivos. Por lo tanto, es el virus más insidioso entre los hermanos de la clase.


Algunos tipos de virus según la antigua clasificación. Coronavirus: en el extremo izquierdo de la fila superior, su nombre proviene de su similitud a una corona
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Los coronavirus, por ejemplo, durante mucho tiempo causaron gastroenteritis transmisible en los cerdos, es decir, se multiplicaron en el tracto intestinal, a esta especie se le llamó “virus de la gastroenteritis transmisible de los cerdos”. Y de repente, uno de ellos cambió y comenzó a reproducirse en el tracto respiratorio, por lo que comenzaron a llamarlo “coronavirus respiratorio de cerdo”.

En 2013, otro coronavirus apareció en los EE.UU., donde se hizo conocido como el virus de la diarrea epizoótica de los cerdos y provocó pérdidas económicas muy grandes.

Una revolución en la virología

Hay un coronavirus que causa peritonitis infecciosa en gatos; Hay otro que causa bronquitis en los pollos. Un coronavirus, el SARS, es capaz de causar neumonía atípica transmitida por murciélagos (aislado en 2003), y el otro, el MERS, es transmitido por camellos, por lo que se se llamó Síndrome Respiratorio de Oriente Medio (Middle East Respiratory Syndrome - MERS).

Al mismo tiempo, el coronavirus es uno de los virus más impredecibles. Hay virus predecibles, peligrosos pero predecibles, como el virus de la peste porcina africana. Este es un virus de ADN, uno de los virus de ADN más grandes que conocemos hoy en día.

Hoy, los científicos descubren muchos virus nuevos todo el tiempo, una verdadera revolución está teniendo lugar en virología. Gracias a las nuevas tecnologías, de repente vimos algo que no habíamos visto antes, como si alguien hubiera tirado el telón. Resulta que hay muchos más virus y son mucho más diversos de lo que pensábamos.

Como resultado, incluso la clasificación de los virus ha cambiado. Los virus fueron nombrados previamente de acuerdo a cómo se ven bajo un microscopio. Por ejemplo, el coronavirus se llama así porque bajo el microscopio electrónico muestra espinas especiales, y en ellas hay bolas, como la de las coronas.

El rotavirus se llama así porque es redondo, el parvovirus, porque es pequeño, y así sucesivamente. Ahora los virus se indicarán mediante códigos alfanuméricos, por lo que hay demasiados virus.


Una familia diversa de coronavirus.

Cepas peligrosas

Los coronavirus son nuestros viejos conocidos, en particular, provocan secreción nasal junto con un montón de virus, incluidos el virus respiratorio sincitial humano, el virus de la parainfluenza y los adenovirus. Juntos, pueden causar SARS.

Por lo general, el coronavirus actúa bastante suavemente. Ni un solo virus, en principio, puede permitirse destruir el organismo huésped, por lo tanto, siempre “está de acuerdo” con él. Es por esta razón que no existe una epidemia que no dejaría sobrevivientes.

Pero en algunos casos, debido a mutaciones, aparecen cepas verdaderamente peligrosas. Tal virus adquiere propiedades atípicas y patógenas; no es sorprendente que las personas estén tan alarmadas por su apariencia. Precisamente una de ellas es la 2019-nCoV.

Según científicos españoles, el genoma del nuevo coronavirus es 80% el mismo que el genoma del virus que provocó el SARS. Los científicos actualmente están creando un virus genéticamente modificado que creará una vacuna.

Según epidemiólogos británicos, 217 personas fueron hospitalizadas con el nuevo coronavirus, murieron 6 de ellas y 36 están en estado grave. Según las estadísticas de infección, en teoría hoy en día alrededor de 2000 personas pueden infectarse.

Sin embargo, lo más probable es que no pueda causar una epidemia mundial. La última epidemia viral verdaderamente catastrófica que estalló en 1918, la infame “mujer española”, mató a más personas de las que quedaron en los campos de la Primera Guerra Mundial. Pero apareció en un contexto en el que nadie sabía nada sobre la gripe, la población no tenía los medios para producir la vacuna y estaba casi indefenso.

Vacunación y cuarentena

Ahora el nuevo coronavirus se está estudiando activamente en laboratorios. Por ejemplo, ya se están produciendo coronavirus de un ciclo de reproducción, es decir, puede ingresar al cuerpo e incluso multiplicarse una vez, pero luego se desactiva. En la práctica, esta es una vacuna: gracias a su presencia, el cuerpo aprende a producir una respuesta inmune.

Pero la forma principal de combatir 2019-nCoV, como en el caso del SARS, no es la vacunación, sino las medidas de salud, la cuarentena. Afortunadamente, no es muy contagioso, ya que se transmite principalmente de animales a humanos y no está demasiado adaptado para la transmisión de persona a persona.

Esta es su diferencia con virus mucho más contagiosos. Si, por ejemplo, una persona con sarampión ingresa al autobús, entonces cada pasajero recibirá el virus del sarampión. La misma situación ocurre con los virus de influenza o viruela. Este no es el caso del coronavirus.

Sin embargo, no debe considerarse completamente seguro. En primer lugar, no se sabe qué tan dañino puede ser frente a un organismo específico; y en segundo lugar, el coronavirus sigue siendo insidioso: puede cambiar la especificidad del tejido (por ejemplo, de una forma intestinal a una respiratoria), y puede cambiar el círculo de huéspedes.

Finalmente, el coronavirus puede cambiar su superficie, en cuyo caso no podremos determinarlo mediante anticuerpos. En una palabra, estamos hablando de un virus que no deja a los epidemiólogos sin trabajo: siempre tendrán algo que hacer.

 

Alexei Zaberezhny traducido por Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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