Los perros, como los humanos, entienden palabras y entonación

Los perros son capaces de entender palabras e interpretar su entonación con las mismas partes del cerebro que el ser humano, según un reciente estudio publicado en Science.

Para llegar a esta conclusión, un equipo de científicos húngaros escanearon el cerebro de varios perros para descubrir su comprensión del habla. Luego de este análisis, hallaron que los perros entienden de forma similar al ser humano. Por ejemplo, fueron muy claros al reconocer cuando halago es realmente sincero. 

Los perros (al igual que los humanos) utilizan el hemisferio izquierdo del cerebro para comprender el significado de las palabras. Asimismo, usan el derecho para procesar la entonación (es decir, la manera en la que modulamos la voz para darle un sentido a nuestra expresión).

Los investigadores emplearon a trece perros de diferentes razas que aprendieron a estar inmóviles dentro de un escáner de resonancia magnética mientras su entrenador les hablaba. Los científicos medían la actividad cerebral mientras los canes escuchaban halagos en entonación sincera o neutra, así como palabras sin sentido para ellos en tono de halago y después en forma neutral.

Un entrenador habló palabras comunes de elogio utilizados por los dueños como "buen chico", "genial" o "bien hecho". El entrenador también utilizó palabras neutras como "sin embargo". Se descubrió que para un can no es lo mismo escuchar “buen chico” en un tono neutro, aunque lo entienda, que entonar con entusiasmo y sinceridad un “¡buen chico!”. 

Con el hemisferio izquierdo del cerebro, los perros reconocían cada palabra como algo distinto, independiente de la entonación de su dueño. 

El lado derecho del cerebro de los caninos se activa para interpretar las diferentes entonaciones y el área central de recompensa reaccionaba cuando las palabras con halagos correspondían a la entonación exacta.

Este mecanismo del cerebro es muy similar a lo que sucede con los humanos tras recibir un estímulo como comida, sexo, cariño o incluso música.

“El proceso del lenguaje en perros es muy similar al de los humanos; ellos no solo diferencian lo que decimos y cómo lo decimos, sino que también pueden combinar las dos cosas para una interpretación correcta de lo que realmente significan esas palabras”, indicó Attila Andics, autor principal del estudio e investigador de etología en la Universidad Eötvös Loránd de Budapest.


Los perros que fueron entrenados para entrar en una máquina de MRI para la investigación.

Además, si el perro vive en un entorno donde está muy presente el lenguaje humano, puede aparecer en su cerebro el significado de las palabras. Esto sugiere que los mecanismos neuronales para entender el habla evolucionaron mucho antes de lo que se pensaba, y que no son exclusivos del cerebro de los primates. “La única capacidad exclusiva de los humanos es que pueden inventar nuevas palabras”, dijo Andics.

Brian Hare, antropólogo evolutivo de la Universidad de Duke que no participó en el estudio que se especializa en primates y monos, sostuvo que la especialización de los hemisferios cerebrales derecho e izquierdo al procesar información se inició bastante antes de desarrollar el lenguaje humano. Es posible, dice, que los perros hayan desarrollado una organización cerebral similar. 

Este estudio es la continuación de un largo seguimiento a la comunicación entre perros y humanos. Un estudio publicado en Current Biology por el equipo del mismo científico especificaba en 2014 que los perros pueden entender la interacción de sus dueños y los componentes de las conversaciones principalmente a sonidos humanos.

Miguel Guerra L.

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