Pulmón artificial que cabe en una mochila le devuelve autonomía a pacientes

Un pulmón artificial que cabe en una mochila ha sido puesto a prueba con éxito en ovejas, en el marco de una investigación de científicos de la Universidad de Pittsburgh.

El dispositivo evaluado requiere un tanque de oxígeno para funcionar de manera portátil, aunque otros prototipos sin tanque también se están probando.

La insuficiencia pulmonar conmina a quienes la sufren a vivir en cama conectados bombas de sangre que la hacen circular por recámaras de oxigenación y pérdida de dióxido de carbono. La inactividad física atrofia sus músculos y complica las probabilidades de mejora integral.

El ejercicio recomendado sería más alcanzable con dispositivos del tamaño que ha sido puesto a prueba.

William Federspiel de la Universidad de Pittsburgh, explica que lo complejo de desarrollar pulmones artificiales es que estos contienen una red fabulosamente complicada de bolsas de aire ramificadas en las que los gases se difunden a través de la sangre, para lo cual no hay tecnología artificial que pueda acercarse en términos de desempeño.

El dispositivo desarrollado combina la bomba y el intercambiador de gas —unido a un pequeño tanque de oxígeno— en un aparato lo suficientemente pequeño y ligero como para ser transportado en una mochila, facilitando el desplazamiento del paciente por medios propios, conectado al cuello del sujeto a través de un tubo corto.

Los experimentos en cuatro ovejas mostraron que el dispositivo podía oxigenar completamente la sangre de los animales durante un período de prueba de seis horas -aunque Federspiel asegura que en algunos casos se ha demostrado que funciona durante cinco días.

Sin embargo, un dispositivo más eficiente está en desarrollo y usa aire de la habitación donde se esté, por lo que no se requiere tanque de oxígeno. El aparato hace que la sangre corra a través de canales extremadamente delgados formados por membranas de polímero, a través de las cuales se da el intercambio de gases.

Se ha observado que una versión en miniatura de esta tecnología funciona en pruebas con ratas. Otro beneficio de los tubos ultrafinos, de apenas 20 micrómetros de diámetro, es que imitan las presiones sobre los glóbulos ejercidos por los vasos capilares de los pulmones naturales, ayudando a mantenerlos más sanos, dice Joseph Potkay, del Departamento de Asuntos de Veteranos de los Estados Unidos.

 Se espera que cuando salgan al mercado, estos dispositivos sean incluso 30% más pequeños.

 

Hans Huerto

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