El ‘Hobbit de Indonesia’ no era tan cercano a nosotros como creíamos

Impresión artística del Homo floresiensis.

Desde que en 2003 fueron desenterrados sus restos en la cueva de Liang Bua, en la isla indonesia de Las Flores, el origen del Hombre de las flores (Homo floresiensis), ha despertado la polémica en la comunidad científica. Hasta ahora, la teoría más aceptada del origen del diminuto esqueleto, de una hembra de un metro de altura y con un pequeño cerebro, que le ha valido el sobrenombre de Hobbit de Indonesia, era que se trataba de una especie humana desconocida descendiente del Homo erectus (el primero de nuestros antepasados que salió de África). Ahora, un trabajo publicado en la revista Journal of Human Evolution, señala un origen mucho más remoto: no sería descendiente del erectus, sino de un antepasado en el continente africano.

El equipo de científicos, liderado por Debbie Argue de la Universidad Nacional de Australia, ha realizado el estudio más completo de los huesos de este homínido, que señala que se trataba de una especie hermana del Homo habilis (es decir, que compartían un antepasado común), una de las especies humanas más tempranas que pobló África, hace 1,75 millones de años. Los datos del estudio, centrados en el análisis de 133 puntos de los huesos del cráneo, mandíbulas, dientes, brazos, piernas y hombros, concluyeron que no había evidencia de la teoría popular de que el Homo floresiensis evolucionó a partir del Homo erectus, el único homínido que vivió en la región. Una de estas evidencias sería la estructura de la mandíbula: la del Homo floresiensis, que pobló la isla hasta hace tan solo 54.000 años, es más primitiva que la del Homo erectus.


Cráneo del Homo floresiensis.

 

“Podemos estar 99% seguros de que no está relacionado con Homo erectus y casi un 100% de probabilidades de que no sea un Homo sapiens malformado”, afirma Argue, que considera posible que el Homo floresiensis evolucionara en África y emigrara, o que un antepasado común saliera del continente y después se convirtiera en el Homo floresiensis en algún momento. Y si viene de un antepasado anterior, ¿hace cuánto que evolucionó esta especie? Según los investigadores, Homo floresiensis habría evolucionado antes que el primer Homo habilis, separándose de su rama evolutiva hace más de 1,75 millones de años.

El aprendizaje sobre la historia de la evolución humana está en continua revisión. Se cree que muchos antepasados aún desconocidos por la ciencia poblaron el mundo. Una muestra es una  mandíbula, robusta, corta y con grandes dientes molares y premolares, encontrada hace dos años en Taiwán, y fechada como más joven de 40.000 años, muy probablemente, perteneciente a alguien que vivió en algún momento entre los últimos 190.000 y 10.000 años. Pudo pertenecer a un miembro arcaico de nuestro género Homo, o incluso a una especie desconocida aún por determinar que vivió una vez en Asia, una hipótesis arriesgada que no descartan los autores de un artículo publicado en Nature Communications. Se desentrañan misterios como el del Homo floresiensis, pero parece que nos queda aún mucho que saber sobre nuestro pasado.
 

Beatriz de Vera
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