Imágenes satelitales para mejorar los censos de población en países en vías de desarrollo

Vista aérea de Lagos, Nigeria. /Robert. Flickr

Los funcionarios de salud nigerianos no tendrán que confiar en datos erróneos de censos con una década de antigüedad cuando elaboren los planes de vacunación contra el sarampión el próximo año. Según un artículo publicado en Nature, la Fundación Bill & Melinda Gates (EE.UU.) ha realizado un mapa de población más detallado y actualizado basado en un análisis de edificios en imágenes satelitales y más de 2.000 encuestas sobre el terreno.

Esta organización, en colaboración con la Universidad de Southampton (Reino Unido), comenzó su proyecto de cartografía después de encontrar problemas durante la distribución de vacunas contra la poliomielitis en Nigeria: millones de dosis fueron enviadas a áreas donde no eran necesarias, mientras que otras zonas sufrieron escasez. Los datos revelan pueblos que no fueron incluidos en el censo más reciente de este país, en 2006, y muestra que muchas áreas urbanas están más pobladas de lo que se registraba.

Es uno de varios proyectos que están aprovechando datos de teledetección y modernos algoritmos de aprendizaje por ordenador para trazar los asentamientos humanos alrededor del mundo con extrema precisión. Los investigadores esperan que estos datos permitan una mejor gestión de la salud pública, la infraestructura y los recursos naturales, así como para mejorar la planificación de emergencias, sobre todo en países en vías de desarrollo.

El proyecto empezó a usar imágenes satelitales a finales de los años 90 para mejorar las estimaciones de población; sin embargo, los mejores algoritmos y el aumento de la potencia informática han permitido aplicar este enfoque a nivel mundial en los últimos años. En 2014, el equipo utilizó un sistema automatizado para mapear asentamientos en todo el mundo utilizando imágenes de los satélites Landsat de los Estados Unidos. Desde entonces, han analizado las imágenes seleccionadas desde 1975 y publica actualizaciones anuales con una resolución de 10 metros utilizando datos ópticos y de radar de los satélites European Sentinel.

Facebook también se ha unido al impulso de la cartografía, después de anunciar planes en 2014 para expandir el acceso a Internet en todo el mundo utilizando aviones no tripulados y satélites. La compañía adquirió imágenes satelitales comerciales con resolución de medio metro de 30 países y desarrolló un algoritmo para identificar estructuras construidas por humanos. Más tarde se asoció con la Universidad de Columbia (EE.UU.) para superponer los datos del censo. Columbia ha publicado mapas de población para ocho de los países y planea terminar el resto en pocos meses. Una de las ventajas de este enfoque, dicen sus responsables, es que no requiere estudios sobre el terreno como los realizados por la Fundación Gates.

Estiman que costará entre 1 y 2 millones de dólares por país repetir este ejercicio. La Fundación Gates está trabajando con el Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido para ampliar su proyecto de mapeo a Etiopía y la República Democrática del Congo.

Las imágenes obtenidas por satélite también sirven para mapear la pobreza del planeta. Investigadores de la Universidad de Stanford (EE.UU.) lo consiguieron el año pasado combinando imágenes satelitales con inteligencia artificial. Según el Banco Mundial, hay aproximadamente 2.7 billones de personas que viven con 2 dólares al día, la información obtenida pretende servir para ayudar a las regiones y comunidades que viven en situación de pobreza.

Beatriz de Vera

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