Descubren más de 1.700 nuevas plantas, algunas con potencial alimenticio y medicinal

Planta de variedad de yuca descubierta. 

De acuerdo con el informe State of the World’s Plants 2017 de la Kew Royal Botanic Gardens, durante el año pasado fueron descubiertas 1.730 especies nuevas de plantas vasculares o traqueófitas —que gobiernan la mayoría de ecosistemas del planeta—, las mismas que fueron incluidas en el Índice Internacional de Nombres de Plantas en marzo de este año.

Estas incluyen un nuevo tipo de roble (Quercus meavei) en México y una genciana alpina en Bolivia (Gentiana woodii). No obstante, el informe pone énfasis en que la mayoría de las nuevas especies podrían interesar tanto a horticultores, agricultores intensivos, productores de forraje y laboratorios en busca del desarrollo de nuevos alimentos y fármacos.

Entre las más importantes especies con potencial para nuevas fuentes de alimentos el informe cuenta 11 nuevos tipos de manihot brasileña, parientes de la manihot esculenta o mandioca o yuca, lo que representa un aumento del 10% en las variedades de esta planta. Esta “es un alimento básico para millones de personas en los trópicos, donde Nigeria es el mayor productor. Tercera en importancia mundial después del maíz y el arroz, la mandioca ofrece más seguridad alimentaria que los cereales porque, como tubérculo, se puede dejar en el suelo hasta que sea necesario y puede ser cosechada en cualquier estación, además de contener suficiente cantidad de cianuro para disuadir las plagas de los cultivos”, señala el documento.

Además, se han descubierto siete nuevas especies de Aspalathus, que proporcionan té de rojizo o rooibos, al igual que una nueva especie de chirivía en Turquía.

En el apartado medicinal, el documento hace hincapié en el hallazgo de especies del género Mucuna, cultivado para proporcionar un tratamiento para la enfermedad de Parkinson, ya que las plantas contienen L-DOPA, un precursor de la dopamina. La sustancia es un neurotransmisor que comunica señales nerviosas a los músculos, para regular los movimientos. Las neuronas productoras de dopamina en pacientes con Parkinson mueren gradualmente a un ritmo inusitado. Las halladas son nueve especies nuevas de este género trepador, dos de ellas en Ecuador y México. Asimismo, se cuentan cuatro nuevos familiares del aloe vera, ampliamente utilizado en los sectores cosméticos y farmacéuticos, hallados en el sur de África.

El informe además señala que hay 28.187 especies registradas con un uso medicinal, aunque solo el 16% de ellas se citan en publicaciones reguladoras de medicamentos y muchas especies tienen nombres diferentes, lo que causa confusión y riesgo.

Kathy Willis, directora de ciencias en Kew, dijo que el descubrimiento de parientes silvestres de especies largamente cultivadas es importante porque las cosechas se han criado para otorgar rendimientos altos y habían perdido en muchos casos su diversidad genética y resiliencia a la sequía y a las plagas, así como a los impactos del cambio climático, como el aumento de las temperaturas, el aumento de incendios forestales y sequías y mayores niveles de dióxido de carbono en el aire.

También advierte de un costo de 540.000 millones de dólares al año para la agricultura si no se controlan las plagas y enfermedades invasivas, ampliamente difundidas por el crecimiento del comercio internacional.

Hans Huerto

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