Bacterias dibujan a Mario Bros. y más diseños en una placa de laboratorio

“Fotografía” realizada con bacterias genéticamente modificadas. 
J. Fernandez-Rodriguez et al. / Nature chemical biology, 2017

Un equipo de ingenieros genetistas del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) “enseñaron” al bacilo intestinal Escherichia coli genéticamente modificado a distinguir los colores rojo, verde y azul, y a elaborar pigmentos de los mismos colores bajo la dirección de un haz de luz para obtener “fotografías” a colores. Uno de los dibujos recientemente creados por estas bacterias ha sido el personaje Mario, del popular video juego de Nintendo del mismo nombre. El artículo científico ha sido publicado en el journal Nature Chemical Biology y el portal Nature ha compartido una reseña de la investigación. 
 
El equipo, conducido por Christopher Voigt, buscó el modo de “encender” y “apagar” a distancia células bacterianas de manera independiente una de otra. Direccionarlas con haces de luz resultó ser un método simple y económico para lograr este objetivo, en comparación con lo que tomaría hacerlo con una sustancia química. De este modo, se pueden controlar a los microorganismos para emplearlos, por ejemplo, en la producción de fármacos.
 
Los biólogos del MIT empezaron a diseñar las “bacterias-fotógrafas” desde hace más de una década. Así, el 2005 publicaron un artículo que describe cómo diseñaron bacterias E. coli que puede crear “fotografías” en blanco y negro. Esta bacteria modificada tiene un gen-fotoreceptor que se “enciende” con el color rojo y una proteína que ayuda a la bacteria a producir pigmento negro, con el cual “colorea” el ambiente donde encuentra su alimento. 
 

 
“Fotografía” de Mario Bros hecho con bacterias. 
J. Fernandez-Rodriguez et al. / Nature chemical biology, 2017

 
En el nuevo trabajo de investigación, los investigadores añadieron 18 genes a los bacilos de E. coli, entre ellos, los genes de las proteínas que se “encienden” con el color rojo (longitud de onda de 650 nm), verde (532 nm) y azul (470 nm). Asimismo, agregaron genes de enzimas que producen pigmentos de color rojo, verde y azul. Después de activar los colores con la longitud de onda correspondiente, las bacterias empezaron a producir el color deseado después de 18 horas de incubación. Como resultado, las bacterias “colorearon” el pigmento en la placa según un diseño predeterminado. Los autores han denominado “bacterias disco” a su creación de laboratorio. 
 

J. Fernandez-Rodriguez et al. / Nature chemical biology, 2017
 
El término “arte microbiano” apareció hace algunos años, a raíz de estas investigaciones en bacterias genéticamente modificadas. En este arte, el  “lienzo”, son las placas de Petri que contienen un nutriente para cultivar bacterias o levaduras que, a su vez, contienen proteínas fluorescentes o que producen pigmentos de distintos colores. Incluso, la American Society for Microbiology realiza un concurso anual llamado “Agar Art Contest” en el cual los científicos presentan su “pintura” realizada por bacterias en una placa de Petri. 
 
Catalina Rusakova
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