Pájaro imita sonidos de un puerco salvaje para espantar a los depredadores

Neomorphus rufipennis.
Wikimedia commons

Un equipo de científicos de Brasil ha descubierto que los cucos terrestres han aprendido a golpear el pico para imitar el sonido del tableteo de los dientes de los pecaríes, mamíferos más conocidos como chancho del monte o jabalí americano. De este modo, las aves logran disuadir a los felinos que amenazan sus nidos. El artículo de la investigación está publicado en Journal of Avian Biology.

Los cucos terrestres del género Neomorphus habitan los bosques sudamericanos, en donde forman una comunidad ecológica poco usual con los parientes de los cerdos salvajes: los pecaríes. Estos animales se parecen a los jabalíes europeos y tienen un estilo de vida muy similar. Además, para buscar comida, escarban el suelo, facilitando la obtención de alimento al cuco terrestre. Los mayores peligros tanto para los pecaríes como para los cucos son los grandes felinos, como los jaguares. Para protegerse de ellos, los pecaríes se mantienen en grupos y advierten a los felinos de su presencia con el tabletear de sus dientes, ya que estos animales, cuando están en manada, sí representan un peligro para el jaguar. 

Cuco terrestre y chancho del monte.
Raposo do Amaral et al / Journal of Avian Biology 2017

De ahí entonces que los cucos de tierra emiten un sonido que recuerda el tabletear de los dientes de los pecaríes (lo puede escuchar aquí). Los científicos han sugerido que el cuco terrestre, en el proceso de convivencia, ha aprendido a imitar este mismo sonido para engañar al enemigo. Para confirmar si los sonidos emitidos por las aves y los pecaríes realmente se parecen, los autores de la investigación analizaron las grabaciones con el método del análisis de componentes principales

Durante la etapa de control, se escucharon los sonidos de un pariente cercano de los cucos terrestres, el correcaminos grande, que habita entre la frontera de México y EE.UU., un nicho ecológico completamente diferente al de los cucos, aunque esta ave también emite un tableteo característico con su pico. 

Análisis de los sonidos que emiten los cucos terrestres (rombos rojos), los pecaríes (símbolos azules y negros), y el correcaminos (triángulo verde) con el método del análisis de componentes principales.
Raposo do Amaral et al / Journal of Avian Biology 2017

Se descubrió que el sonido del cuco terrestre es muy diferente del tableteo del correcaminos, y tiene una frecuencia similar al sonido de los dientes de los pecaríes. De este modo, se puede deducir que existe una mímica acústica entre ambos. 

Para explicar su origen, los investigadores han propuesto dos variantes de desarrollo. La primera, que la imitación del sonido es un ejemplo de “mímica desigual”. Esto significa que los cucos aprendieron a imitar el sonido que espanta a los depredadores. La segunda opción afirma que la relación entre ambos animales presenta un mutuo beneficio más complejo, como que el sonido de las aves puede advertir a los pecaríes de la aproximación del enemigo. Así, al tener esta “alarma”, los pecaríes comen más tranquilos, lo cual beneficia a ambas especies. 

De este modo, la segunda opción no solo es imitación, sino un ejemplo de evolución convergente, es decir, que el desarrollo de características en distintas especies es mutuamente dependiente una de otra. 

Daria Spasskaya
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