La extinción de especies es solo una pequeña parte de la huella del hombre en la Tierra

El oso panda ('Ailuropoda melanoleuca') es una de las especies más conocidas en peligro de extinción. /Wikimedia Commons

En promedio, dos especies de vertebrados se extinguen cada año, pero es una noticia que pasa desapercibida. De hecho, un estudio de 2015 mostraba que la Tierra ha entrado en una era de extinción en masa sin precedentes desde que los dinosaurios murieron hace 66 millones de años. Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), el fantasma de la extinción ronda al 41% de todas las especies de anfibios y al 26% de todos los mamíferos. Esta escena de desastre global está provocada por la pérdida de hábitat, la sobreexplotación de recursos naturales, los organismos invasivos, la contaminación, la toxificación y el cambio climático.

Ahora, un nuevo estudio, publicado en PNAS, mira más allá de las extinciones de especies para proporcionar una imagen clara de la disminución de poblaciones animales. Los investigadores mapearon el rango de distribución de 27.600 especies de aves, anfibios, mamíferos y reptiles (una muestra que representa casi la mitad de las especies de vertebrados terrestres conocidos) y analizaron las pérdidas de población en una muestra de 177 especies de mamíferos bien estudiadas entre 1990 y 2015.

Los investigadores, del Instituto de Ecología de la Universidad Nacional Autónoma de México y la Universidad de Stanford (EE.UU.), sugieren que hasta el 50% del número de animales que una vez compartieron la Tierra han desaparecido. También se confirma que más del 30% de las especies de vertebrados están disminuyendo en tamaño de población y rango. De los 177 mamíferos analizados, todos han perdido el 30% o más de sus rangos geográficos (las zonas en que se distribuían), y esta pérdida llega al 80% en cuatro de cada 10 especies. Los mamíferos del sur y sudeste de Asia, donde todas las especies estudiadas han perdido más del 80% de sus rangos geográficos, son los más afectados. 

¿Por qué es importante la pérdida de poblaciones y la diversidad biológica? "Es un preludio a la desaparición de muchas más especies y al declive de los sistemas naturales que hacen posible la civilización", se lamentan los autores. Aparte de esto, las pérdidas nos privan de servicios cruciales como la polinización de las abejas, el control de plagas y la purificación de los humedales. También perdemos intrincadas redes ecológicas que involucran animales, plantas y microorganismos, lo que conduce a ecosistemas menos resistentes y grupos de información genética que pueden resultar vitales para la supervivencia de las especies en un entorno mundial que cambia rápidamente.

Una investigación publicada en Science Advances, asegura que la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN) habría venido subestimando el real peligro de extinción que atraviesan una serie de especies animales alrededor del mundo. Para elaborar estrategias de conservación eficientes, los investigadores piden repetir las observaciones. La versión del 2014 de la Lista Roja de la UICN consigna 4.574 especies en peligro crítico.

Beatriz de Vera
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