Los cuervos planifican sus acciones como los grandes simios y los humanos

Retrato de cuervo común. /Public Domain Pictures

Los cuervos son conocidos por su inteligencia. Quizá por eso, la mitología les ha atribuido durante siglos los poderes del oráculo, un testigo que ha recogido la ficción más reciente, como la serie de HBO Juego de Tronos, donde se relaciona a este ave con el poder de leer el futuro. Pero, eliminando el componente mágico, un nuevo estudio publicado en Science asegura que los cuervos muestran signos de una capacidad de planificación general solo documentada en personas y grandes simios.

Estas aves pertenecen a un grupo llamado córvidos (Corvidae). El almacenamiento de alimentos para estas aves es común, ya que a menudo se alimentan de cadáveres de animales, algo que proporciona mucha comida, pero solo está disponibles por un corto período de tiempo. Para crear una despensa adecuada de alimentos, necesitan resolver qué almacenar, dónde ponerlo y cuándo hacerlo. ¿Tal previsión solo aparece para ese comportamiento o pueden los corvidos aplicarla a otras actividades?

Un equipo de investigadores de la Universidad de Lund (Suecia) estudió a cinco cuervos cautivos mientras realizaban dos tareas que no hacen en la naturaleza: el uso de herramientas y el trueque con los seres humanos. Los cuervos fueron capaces de resolver problemas de lógica para obtener una recompensa, como ya se había demostrado en trabajos anteriores. Lo sorprendente es que, en este estudio, las aves fueron capaces de renunciar a una recompensa inmediata para lograr otra mejor en un futuro.

A las aves se les mostró una caja que tenía un tubo que sobresalía de la parte superior, además de tres piedras. Como puedes ver en el siguiente vídeo, realizado por los científicos suecos, los animales aprendieron que podían usar una piedra como herramienta. Si la dejaban caer por el tubo, la caja liberaría un codiciado regalo. También se dieron cuenta de que algunos otros objetos familiares, como una pequeña rueda de madera o una pelota, no funcionarían para activar el mecanismo que liberaba el regalo.

En otro experimento, a los cuervos se les mostró la caja, pero sin las piedras disponibles; después de ello, la caja fue retirada. Una hora más tarde, en otra ubicación, se les presentó una bandeja que contenía una piedra y tres objetos que los pájaros sabían que serían inútiles para liberar la recompensa. Se les permitió elegir una cosa de la bandeja. Quince minutos más tarde, la caja volvería a aparecer y, efectivamente, la mayoría de las veces escogieron la piedra y la usaron correctamente. Lo mismo ocurrió en otro experimento, cuando la caja no volvió a aparecer hasta 17 horas más tarde. La investigación demostró también que los cuervos elegían dejar pasar una recompensa inmediata si podían conseguir una mejor por esperar un rato.

Además, los cuervos son capaces de hacer trueques para conseguir lo que necesitan. Los pájaros aprendieron que podían intercambiar una gorra de plástico azul con uno de los investigadores por una de las recompensas. Esto apoya la opinión de que al menos algunas habilidades cognitivas en los animales no evolucionan solo en respuesta a problemas específicos, sino que los animales pueden aplicar estos comportamientos de manera flexible dependiendo del problema, de una manera similar a los seres humanos.

Un equipo de la misma universidad, informó en agosto del año pasado que, tras observar mediante grabaciones el comportamiento en cuervos cautivos de la especie corvus moneduloides, notaron cómo un astuto cuervo insertó una pequeña vara de madera en el hueco de una tuerca y despegó, llevándose la herramienta y el pequeño objeto. Unos días después, otro cuervo insertó un pequeño palo por el hueco de una bola de madera para sacar objetos fuera de ella. El equipo observó otras cuatro situaciones que probaron los astutos actos de estas aves. Este nuevo modo de usar herramientas lleva a la reflexión sobre su inteligencia y sus cerebros excepcionalmente grandes.

Beatriz de Vera
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