Estos gusanos pueden vivir más de mil años en las profundidades del mar

Los gusanos tubulares estudiados a más de 1.000 m de profundidad (Foto: Alanna Durkin).

Aunque recubre el 70% de la superficie de la Tierra, el hombre solo ha explorado el 5% del océano, de acuerdo con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de los Estados Unidos. De ahí que la existencia de un gusano tubular de extrema longevidad, cercana al milenio, en sus profundidades no debería sorprendernos. Pero lo hace.

Una investigación de la Universidad de Temple en Filadelfia, Pennsylvania, publicada en la revista The Science of Nature, da cuenta del descubrimiento de la edad de la criatura.

El mar profundo alberga muchas especias más longevas que sus contrapartes de tierra porque vivir en este medio supone una disminución en las tasas metabólicas con la temperatura a medida que aumenta la profundidad.

Sin embargo, a profundidades batiales, las especies vestimentíferas de gusanos que habitan cerca a emanaciones frías del lecho marino (filtraciones de compuestos de hidrocarburos que alimentan la vida celular) son un caso singular. La Lamellibrachia luymesi y Seepiophila jonesi alcanzan extremadamente edades más allá de lo que se predice por la escala simple de la vida de acuerdo con su tamaño y temperatura del cuerpo, señala el trabajo: “En este sentido, utilizamos modelos basados ​​en individuos basados en las tasas de crecimiento de otra especie de gusano tubular, del Golfo de México, para demostrar que el Escarpia laminata, también tiene una vida extraordinariamente larga, alcanzando regularmente edades de 100-200 años, con algunos individuos mayores de 300 años”.

No obstante, el modelo empleado para llegar a dicha conclusión arroja más resultados posibles sobre la supervivencia de estas especies. Al no dejar restos óseos o exhibir marcas de siu envejecimiento, para saber y predecir la edad de estos gusanos se empleó un modelo de crecimiento de un estudio anterior referido al gusano mexicano.

Los investigadores alimentaron el modelo con datos reales sobre cuánto crecieron diferentes gusanos en un solo año y así simular cuánto tiempo necesitarán para alcanzar determinadas tallas. Según el modelo, algunos de los gusanos de tubo han existido por cientos de años - con algunos tal vez incluso por miles. Es difícil poner un límite superior a su edad, porque crecen más lentamente a medida que envejecen. "De hecho, puede haber grandes E. laminata de más de 1.000 años de antigüedad en la naturaleza, pero dada nuestra investigación estamos más seguros de reportar una vida útil de al menos 250 a 300 años", dice Alanna Durkin, autora del estudio, a New Scientist.

Estos gusanos viven entre 1000 y 3300 metros por debajo del nivel del mar en grupos de cinco a más de 200 individuos alrededor de las emanaciones, donde también se congregan variedad de crustáceos y moluscos de las profundidades.

"Los gusanos tubulares parecen grandes pajitas de plástico con una delicada flor rosa en el extremo cuando el animal extiende su pluma pétalo-un órgano parecido a una branquia para el intercambio de gas - fuera de la parte superior de su tubo", dice Durkin. Pueden medir más de 1,5 metros, y alimentarse a través de una relación simbiótica que se forman con bacterias que prosperan en estas filtraciones.

"Es posible que se descubran nuevas vidas récord en aguas profundas, ya que estamos encontrando nuevas especies y nuevos hábitats casi cada vez que enviamos un sumergible", dice Durkin.

Otros animales marinos logran alargar sus vidas inusualmente, incluso superando en promedio a los gusanos tubulares. La almeja Ming, descubierta en 2006 y muerta en 2013 cuando científicos intentaban determinar su edad exacta, tenía más de 500 años.

Pero las criaturas que conforman estructuras en el mar parecen ser las mejor adaptadas al medio para sobrevivir por milenios. Este es el caso de los corales de alta profundidad estudiados en la costa hawaiana, que probaron en 2009 tener 4.265 años.

Hans Huerto

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