Este es el mapa de materia oscura más detallado hasta el momento

Pixabay

Una investigación en el marco del proyecto activo del Observatorio de la Energía Oscura (DES, por sus siglas en inglés) produjo el más grande y más detallado mapa de la estructura de la materia oscura que existe hasta el momento.

Las nuevas medidas no solo reafirman la noción de que el 26% del universo está hecho de esta cosa misteriosa. Resulta también que su distribución es mucho menos densa de lo que se estimaba. Si esto último se confirma, se abrirán nuevos horizontes en el estudio de la materia oscura.

Desde el 2013, el equipo internacional detrás del DES ha efectuado un escaneo a profundidad de aproximadamente ⅛ del cielo nocturno en un esfuerzo por recolectar información de unos 300 millones de galaxias a miles de millones de años luz de la Tierra, todo para entender qué realmente es la materia oscura.

Un viaje al pasado

Piensa en plantar una semilla y con gran precisión, ser capaz de predecir la altura exacta del árbol que crece de él. Ahora imagínate viajando el futuro fotografiando el árbol para comprobar que estabas en lo cierto. Esto es lo que el DES intenta hacer, y de hecho parece haberlo logrado. El árbol es el universo como lo conocemos hoy, y la raíz el universo temprano.

“Por primera vez podemos ver la estructura actual con la misma claridad con la que podemos ver su infancia, y hasta podemos seguirle el paso de un extremo a otro, confirmando muchas predicciones en el camino”, dijo un emocionado Scott Dodelson de Fermilab, uno de los autores principales del descubrimiento.

El equipo presentó su trabajo a la reunión de la División de Partículas y Campos de la Sociedad Física Americana en el Fermi National Accelerator Laboratory.

Materia oscura y energía oscura

La energía oscura y la materia oscura no tienen mucho en común más que tener una naturaleza aun casi indescifrable. La energía oscura vendría a ser una suerte de fuerza negra que explica por qué el universo se acelera en expansión, un planteamiento ampliamente aceptado en los últimos 20 años. Conformaría alrededor del 68% de toda la energía del Universo.

La materia oscura sería más algo que se resiste a la dispersión del espacio. Explicaría por qué las galaxias se mantienen juntas a pesar de no tener, aparentemente, suficiente materia visible.

El conocer como el Universo se expande en el tiempo, y cómo esta materia se interpone, podría decir más sobre lo que realmente son. Lo anterior requiere conocer cómo eran las cosas 14 mi millones de años atrás, cuando el Universo daba sus primeros gateos, algo para lo que se requiere una cámara que puede viajar en el tiempo.

Antecedentes al mapa actual

El telescopio Planck podía hacerlo: introdujo una suerte de “instantánea” en la forma del cosmic Microwave Background –un mapa de la radiación aun pululando en el Universo como eco de sus días más mozos.

En el 2015, el DES mostró sus primeros mapas del cosmos, basados en información de hasta 2 millones galaxias colectadas por la Cámara de Energía Oscura (dotada de 570 megapíxeles). Hoy, sin embargo, se tiene 10 veses aquel mapa, basados en la observación de 26 millones de galaxias usando el efecto de lente gravitacional, un fenómeno predicho por la Teoría de la Relatividad General y observado por primera vez en 1919 por el genio.

Aquí, el nuevo mapa.

Mapa de la materia oscura realizada a partir de medidas de lente gravitacional de 26 millones de galaxias. El mapa cubre aproximadamente una trigésima parte de todo el cielo y abarca varios miles de millones de años luz en extensión. Las regiones rojas tienen más materia oscura que la media; las regiones azules, menos.
Universidad de Chicago / DES.

 

Actualmente se puede usar los cambios de masa para “ver” la materia oscura midiendo cómo la luz se distorsiona mientras pasa por esta masa, dándonos una forma de medir la cantidad y distribución de ambos tipos de materia en una parte del Universo determinada.

El descubrimiento aun requiere de revisión por pares, aunque los resultados ya lucen prometedores. El observatorio ya realizó hallazgos importantes, y apenas han ‘rascado’ la superficie de toda su información, dijo el director del Fermilab, Nigel Lockyer. Para el directivo, todo apunta a que el DES tendrá las principales y más importantes novedades sobre materia oscura en los próximos años.

Daniel Meza
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