El dinosaurio de la Patagonia, el mayor que se conoce, ya tiene nombre

Reconstrucción del dinosaurio 'Patagotitan mayorum'. /Museo de Paleontología Egidio Feruglio

Si piensas que te morirías de miedo si te encontraras a un Tyrannosaurus rex mientras das un paseo, a él le pasaría lo mismo de cruzarse con el recién nombrado Patagotitan mayorum, el dinosario más grande que ha poblado la Tierra, encontrado hasta ahora. Con 69 toneladas, este hervíboro gigante era tan pesado como un transbordador espacial. Un molde del esqueleto del dinosaurio ya está expuesto en el Museo Americano de Historia Natural, en Nueva York (EE.UU.) y es tan grande que la cabeza del dinosaurio sobresale por un pasillo del museo.

Los fósiles fueron encontrados en el sur de Argentina en 2013. Los investigadores que los examinaron y fecharon, han determinado que la criatura de cuello largo era la mayor de un grupo de grandes dinosaurios llamados titanosaurios. Los investigadores nombraron al dinosaurio Patagotitan mayorum por la región patagónica donde se encontró y la palabra griega titan, que significa grande. El segundo nombre, mayorum, no tiene que ver con su tamaño (aunque en español le viene al pelo), sino que honra a la familia dueña del rancho donde estaban enterrados los huesos.

Tras cuatro años de investigación, los resultados publicados en Proceedings of the Royal Society B, no solo han dado como fruto la nueva denominación, sino que han podido responder muchos interrogantes sobre la evolución, la biología y la morfología de estos enormes animales. Este vertebrado, que vivió hace 101 millones de años, perteneció al grupo de los saurópodos, unos grandes dinosaurios herbívoros, con cabeza pequeña, movimientos lentos, cuello y cola larga. A partir de los fósiles recobrados de seis ejemplares, los científicos han podido calcular la masa corporal (69 toneladas, unos 14 elefantes africanos) y longitud (39,5 metros), lo que lo convierte en la criatura más grande que haya caminado sobre la Tierra.

Los restos estaban prácticamente intactos, algo que no se ve con frecuencia. De hecho, los fósiles de titanosaurios son escasos y fragmentarios. Las estimaciones sobre la masa corporal del dinosaurio más grande conocido hasta entonces, el Argentinosaurus, se basaron en menos de 20 fósiles descubiertos. En esta ocasión, en cambio, se hallaron en el yacimiento más de 200 fósiles de estos dinosaurios herbívoros en excelente estado de preservación, además de 60 dientes de terópodos o dinosaurios carnívoros de gran tamaño como el Tyrannotitan chubutensis

Los legendarios T. rex y otros carnívoros "parecen enanos cuando los ponen contra uno de estos titanosaurios gigantes", cuentan los investigadores, que consideran que, sin embargo, no debían ser especialmente aterradores, puesto que su envergadura les hacía ser extremadamente lentos.

La gran pregunta, consideran, es cómo llegaron a hacerse tan increiblemente grandes estos dinosaurios. Los investigadores no lo tienen claro, pero cuentan que, probablemente, tiene que ver con una explosión de plantas con flores en ese momento. Según informa Phys.org, Kristi Curry Rodgers, un paleontólogo del Macalester College que no formaba parte del estudio, opina que el hecho de que los huesos de Patagotitan demuestren signos de que no han completado su crecimiento "significa que hay dinosaurios aún más grandes por ahí sin ser descubiertos".

En cualquier caso, ante el terror que pueda provocarnos la imagen de un bicho gigantesco, un antídoto puede ser imaginarlos cubiertos de plumas, como pollos gigantes. En mayo, se publicó un estudio realizado por un equipo de paleontólogos chinos que descubrieron los fósiles de una nueva especie de dinosaurio con plumas. El animal, bautizado como Jianianhualong tengi  se ha convertido en el primer representante de la familia de los troodóntidos. Además, tiene una plumas asimétricas, característica considerada como una adaptación importante para el vuelo. Gracias a este nuevo descubrimiento, ha quedado claro que este paso evolutivo, por lo visto, sucedió mucho antes de lo que se creía hasta hoy.

Beatriz de Vera
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