¿Muy cerca o muy lejos? Lo que las moscas nos enseñan sobre el espacio personal

Las moscas con altos niveles de dopamina se acercan más, mientras que las que liberan menos dopamina rehuyen el contacto social. /Western University, Canadá

A la mayoría de nosotros no nos gusta que invadan nuestro espacio personal, pero la gran dificultad es que este concepto depende totalmente de los parámetros de cada persona y, hasta ahora, poco se había entendido acerca de los mecanismos que nos permiten determinar cuándo alguien está demasiado cerca o demasiado lejos.

Usando moscas de la fruta (Drosophila melanogaster) , investigadores del Departamento de Biología de la Universidad de Western Ontario (Canadá), pretenden aclarar la nebulosa con nuevos conocimientos sobre la necesidad de espacio social y cómo se puede interrumpir. Por primera vez, han descubierto que la dopamina (una sustancia química que rige parte de las vías de recompensa en nuestro cerebro) es un neurotransmisor clave en la regulación del espacio social. El artículo se publica recientemente en la revista de la Royal Society Biology Letters.

El equipo encontró que los niveles de dopamina pueden cambiar la la cantidad de espacio que necesitan separarse. Si liberaban muy poca dopamina, los machos necesitaban alejarse los unos de los otros, sin embargo, cuando los niveles de la hormona eran muy altos, llenaban los espacios que quedaban vacíos entre ellos. En el caso de las hembras, la distancia social aumentó tanto si la dopamina que se liberaba era muy poca o demasiada.

El hallazgo podría tener implicaciones en la investigacón de tratamientos para personas con autismo o esquizofrenia. /Western University, Canadá

"Si encontramos un paralelismo con los humanos (porque todos los animales tenemos neurotransmisores similares) podemos obtener nuevas formas de entender lo que está sucediendo en algunos trastornos donde el espacio personal a veces puede ser un problema". Y las moscas de la fruta a las que se les administrño dopamina tienden a querer acercarse. Este hallazgo, aseguran los autores, podría tener implicaciones en la investigacón de tratamientos para personas con autismo o esquizofrenia.

Una pregunta acuciante para la próxima ronda de investigación es explorar cómo se ve afectada la liberación de dopamina por las señales sociales, para identificar los circuitos que conducen al proceso de toma de decisiones. "En última instancia, esta investigación podría llevarnos a entender un poco mejor por qué algunas personas son aversas al contacto social", afirman.

La investigación de las moscas de la fruta ha demostrado ser valiosa para comprender el comportamiento humano, la neurobiología y las enfermedades porque este insecto comparte con nosotros mucha información genética. Por eso es una habitual de los laboratorios y la protagonista de muchos titulares de ciencia. Por ejemplo, hace unos meses un estudio de la Universidad de Oxford (Reino Unido) afirmaba que después de manterner relaciones sexuales, las hembras de este insecto se vuelven más agresivas entre ellas. La investigación, publicada en Nature Ecology & Evolution, demostraba que los pares de hembras apareadas luchaban y se golpeaban más encarnizadamente que los pares que no se habían apareado. Los investigadores británicos proponían dos factores para explicar este comportamiento: como resultado de los esfuerzos realizados para la costosa producción de huevos, o por haber entrado en contacto con el semen del macho.

Beatriz de Vera
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