¿Qué lleva a estos patos a desarrollar inusuales tamaños de pene?

El largo de los penes de las especies estudiadas puede superar el propio largo del especimen estudiado (P. Brennan).

Con menos de medio metro de largo y un kilo de peso en promedio, es extraño pensar que el pato porrón bola (Aythya affinis) tiene un pene de cerca de medio metro, enrollable y espiralado. Más aún, pensar en los factores de su hábitat que propician este inusual crecimiento. Los ornitólogos del Mount Holyoke College en South Hadley, Massachusetts (EE.UU.) se han dado el trabajo de investigar cómo los patos machos responden a la competencia sexual, en particular su órgano reproductivo, en un documento publicado en Nature.

El inusual tamaño de los penes de dos especies —el porrón bola y el zambullidor grande o malvasía canela o tepalcate (Oxyura jamaicensis)— sugiere se trata de una expresión de una serie de comportamientos reservados a impresionar a las hembras y procurar la impregnación, en busca de equilibrar la satisfacción de las necesidades de reproducirse y sobrevivir.

"Si estuvieran solos con una hembra, los machos desarrollarían un pene de tamaño normal, pero si habiendo otros machos alrededor, tienen la capacidad de cambiar dramáticamente […] Así que la evolución debe estar actuando en la capacidad de ser plásticos -la capacidad de invertir solo en lo que se necesita en determinada circunstancia", señala Patricia Brennan, bióloga evolucionista a cargo del estudio.

Debido a que el éxito evolutivo depende de la reproducción, los genitales están adaptados para satisfacer las variadas circunstancias a las que se enfrenta cada animal. Algunos patos machos, por ejemplo, tienen penes en forma de sacacorchos para navegar por las vaginas tipo laberinto de sus contrapartes femeninas. Un estudio anterior de Brennan encontró que la anatomía de las hembras evolucionó para prevenir el acceso a los machos indeseables que forzaban la cópula2. Para aparearse con éxito con sus parejas elegidas, dice Brennan, las hembras asumen una postura que permite a los machos penetrarlas completamente y depositar esperma cerca de los huevos.

Para fines del estudio, Brennan y equipo cercaron los hábitats de los patos para que vivieran en parejas o en grupos con casi el doble de machos que de hembras durante dos temporadas de cría en dos años. Los porrón bola crecieron penes más largos cuando fueron forzados para competir por hembras que cuando estuvieron emparejados, de lo cual se colige que un órgano reproductivo más grande probablemente mejora sus posibilidades de fertilizar un óvulo.

El caso del zambullidor grande se presentó distinto: durante el primer año, solo los machos más grandes de los grupos crecieron penes largos (18 cm), mientras que los más pequeños desarrollaron órganos de medio centímetro. En el segundo año, los machos más pequeños crecieron penes de tamaño normal, aunque ello duró solo cinco semanas, mientras que los machos más grandes mantuvieron el largo de sus penes durante tres meses. Con poco menos de 40 cm de largo y medio kilo de peso en promedio, sus penes también encabezan las tablas animales de ratios longitud del miembro/dimensiones del cuerpo.

Brennan explica que estas aves son conocidas por luchar hasta la muerte, lo que sugiere que podrían tener normalmente niveles inusuales de hormonas del estrés, que podrían contrarrestar los efectos de las hormonas andrógenas que controlan el crecimiento del pene.

Asimismo, Brennan explica que esta respuesta al estrés podría ser adaptativa, pues las hormonas andrógenas que desencadenan el crecimiento del pene cada temporada en las aves también son la base de su coloración, tornando sus plumas del marrón opaco al castaño cuando es el momento de reproducirse, y sus picos del gris al azul brillante, indicando a las hembras la disponibilidad para el apareamiento y a los machos, para la pelea. "Creo que los pequeños pasan por esto rápidamente para que haya menos peligro de ser golpeados", dice Brennan.

Hans Huerto

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