Espectacular imagen de la nebulosa Saturno revela restos de una estrella

Nebulosa planetaria NGC 7009. /ESO

La observación de la nebulosa planetaria NGC 7009, o nebulosa Saturno (sin relación alguna con el planeta de nuestro sistema solar, pues se ubica mucho más lejos de nosotros, en la constelación de Acuario), con el Very Large Telescope (VLT) en Chile, ha dado como resultado una colorida imagen en la que se puede ver cómo esta nebulosa emerge de la oscuridad como una serie de burbujas de forma irregular, iluminada en tonos azules y rosas. La colorida imagen revela una riqueza de estructuras intrincadas en el polvo, incluyendo burbujas, un halo y una curiosa forma ondulada, que ayudará a los astrónomos a comprender cómo desarrollan las nebulosas planetarias sus extrañas formas y simetrías.

Esta formación está situada a unos 5.000 años luz de la Tierra y su nombre deriva de su extraña forma, parecida al planeta anillado. Pero pese a su nombre, las nebulosas planetarias no tienen nada que ver con los planetas. Esta formación era originalmente una estrella poco masiva que se expandió hasta convertirse en una gigante roja al final de su vida y comenzó a liberar la materia de sus capas más externas. Este material fue arrastrado por fuertes vientos estelares y excitado por la radiación ultravioleta generada por el caliente núcleo que iban dejando atrás, creando una nebulosa circunestelar de polvo y gas caliente de vivos colores. En su corazón se encuentran los restos de la estrella, visible en esta imagen, que está en proceso de convertirse en una enana blanca.

Para penetrar en la nebulosa Saturno y entender el porqué de sus extrañas formas, un equipo internacional de astrónomos del Observatorio Europeo del hemisferio Sur, ESO, ha utilizado el instrumento MUSE (Multi Unit Spectroscopic Explorer), instalado en una de las cuatro Unidades de Telescopio del Very Large Telescope en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile. Este aparato no solo crea una imagen, sino que también recoge información sobre el espectro (o gama de colores) de la luz del objeto en cada punto de la imagen. El equipo produjo así los primeros mapas ópticos detallados del gas y del polvo distribuidos a lo largo de una nebulosa planetaria. 

Curiosamente, los científicos también encontraron en el polvo una zona en forma de onda, que aún no se comprende con detalle. El polvo se distribuye a lo largo de la nebulosa, pero, en el borde de la burbuja interna, hay una caída significativa en la cantidad de polvo, una zona en la que parece que el material se está destruyendo. Hay varios mecanismos posibles para esta destrucción. La burbuja interna es esencialmente una onda expansiva extendiéndose, por lo que o bien puede estar rompiendo los granos de polvo y destruyéndolos, o bien puede estar produciendo un efecto de calentamiento extra que evapore el polvo. Cartografiar las estructuras del gas y el polvo en las nebulosas planetarias ayudará, según los expertos de ESO, a comprender su papel en la vida y la muerte de las estrellas menos masivas, y también ayudará a los astrónomos a entender cómo adquieren las nebulosas planetarias esas formas tan extrañas y complejas.

En mayo, un equipo internacional de astrónomos realizó una observación simultánea de la Nebulosa del Cangrejo desde tres grandes observatorios: el Chandra, de rayos X; el Hubble, de las radiaciones infrarrojas; y el VLA, de ondas de radio.

Composición más reciente de la Nebulosa del Cangrejo. /NASA, ESA, G. Dubner (IAFE, CONICET-University of Buenos Aires) et al.; A. Loll et al.; T. Temim et al.; F. Seward et al.; VLA/NRAO/AUI/NSF; Chandra/CXC; Spitzer/JPL-Caltech; XMM-Newton/ESA; and Hubble/STScI

Las imágenes obtenidas por estas tres fuentes fueron combinadas con nueva información proveniente del observatorio espacial XMM-Newton, de radiación ultravioleta, y los archivos del telescopio Spitzer. Todo este registro se empleó para crear una composición nunca antes vista del objeto celeste. 

Beatriz de Vera
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