Identifican al cometa activo más lejano del Sistema Solar

NASA

Los astrónomos han descubierto el cometa activo más lejano dentro del Sistema Solar: C2/2017 K2. El telescopio espacial Hubble lo fotografió a una distancia de 2.400 millones de kilómetros del Sol (más lejos que la órbita de Saturno). El artículo fue publicado en The Astrophysical Journal.

Los investigadores notaron a C/2017 K2 incluso antes de que el cometa volara lo suficientemente cerca, a una distancia donde la temperatura alcanza -260ºC. El cuerpo celeste fue descubierto por el telescopio Pan-STARRS en mayo de este año, entre las órbitas de Saturno y Urano. Las imágenes del telescopio de Hubble demostraron que el tamaño del núcleo del cometa es de solo 19 kilómetros, pero el diámetro de su cola es de 130.000 kilómetros. Esto es comparable con el diámetro de Júpiter, el planeta más grande del sistema solar.

Representación esquemática de la ubicación y órbita del cometa. /NASA

El análisis del movimiento de C/2017 K2 mostró que voló desde la nube de Oort. El punto más lejano de su órbita está a una distancia de aproximadamente 7.200 unidades astronómicas, o billones de kilómetros, de la Tierra. Los astrónomos suponen que este viaje al Sol es el primero para el cometa, por ello el C/2017 K2 es de particular interés. Ya que la composición del cuerpo celeste no ha estado fuertemente influenciada por la actividad geológica de los planetas, la radiación solar u otras fuerzas externas, los investigadores pueden estudiar los procesos que tienen lugar en el joven sistema solar.

Es interesante que se puede ver al cometa en fotografías de otros telescopios. El telescopio Canada-France-Hawaii Telescope (CFHT) lo fotografió accidentalmente en 2013, cuando estaba a una distancia de 23,7 unidades astronómicas -3,5 millones de kilómetros del sol-. Incluso entonces, ya era visible la coma, aunque el cuerpo celeste estaba muy por detrás de la línea de congelamiento que se encuentra dentro de las órbitas de Marte y Júpiter.

La sublimación del hielo de agua o su cristalización exotérmica no puede ser responsable de la actividad del cometa a distancias tan grandes. Probablemente, la coma apareció debido a la sublimación de moléculas supervolátiles, como CO2, CO, O2 y N2. De esta forma los investigadores explican por qué no vemos la cola alargada usual: las masas molares de estas moléculas son más grandes que las del agua, y la presión de la radiación solar probablemente no es lo suficientemente fuerte como para arrojar las partículas voladoras hacia atrás.

En los próximos cinco años, el cometa continuará su viaje hacia los límites interiores del sistema solar. En 2022 alcanzará la distancia más corta del Sol, llegando a una distancia más cercana que la órbita de Marte. "Por primera vez, podremos seguir el desarrollo de la actividad de un cometa que ha recorrido una distancia tan grande desde la nube de Oort. El cometa se hará más visible a medida que se acerque al Sol ", comentan los autores de la investigación.

Kristina Ulasovich

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