Los 'Dientes de sable' vivieron en Europa 200.000 años más de lo que se creía

Tigre de diente de sable (Homotherium) en la imaginación del artista. /Binia De Cahsan

Un grupo internacional de investigadores rastreó, parcialmente, la historia de los tigres de dientes de sable (Machairodontinae). Estos animales se separaron del ancestro común de todos los felinos hace unos 20 millones de años. Los científicos demostraron que una subespecie de estos animales, los Homotherium, no se extinguieron en Europa hace menos de 300.000 años, como se pensaba anteriormente, sino hace unos 28 mil años. Además, el Homotherium latidens y Homotherium serum, que habitaron Eurasia y América del Norte, resultaron ser una sola especie. Current Biology publica el estudio, y Nature lo resume en un artículo.

Los autores del nuevo estudio reconstruyeron parcialmente los genomas mitocondriales de tres Homotherium, dos de los cueales vivieron hace 50 mil años, pertenecieron a la especie H. serum y fueron hallados en Canadá y el tercero vivió en el norte de Europa hace unos 28 mil años y perteneció a la especie H.latidens; y también de un ejemplar de Smilodon, que perteneció a la especie más grande de tigres de dientes de sable, el Smilodon populator, y vivió en Chile hace unos 11 mil años.

Según los científicos, los tigres de dientes de sable se separaron de otros felinos hace alrededor de 20 millones de años y la discrepancia entre las manadas a las cuales pertenecían los Homotherium y el Smilodon, se produjo hace 18 millones de años. Además, los investigadores confirmaron los datos de los paleontólogos y demostraron que existieron Homotherium en Eurasia antes del Pleistoceno tardío. Tal vez los felinos se extinguieron en el continente hace unos 300 mil años, y luego lo poblaron los Homotherium americanos, que finalmente desaparecieron hace 28 mil años.

Los autores del estudio demostraron que los Homotherium de Eurasia y América, que habían sido considerados como especies diferentes -H.latidens y H. serum-, son casi idénticos genéticamente. Aparentemente, era una especie, que se estableció en Eurasia y migraron a América del Norte. Por ello, los científicos propusieron asignar a los Homotherium a una especie de H.latidens. Sin embargo, según otros investigadores, esta conclusión es prematura y vale la pena esperar si se encuentran otros fósiles en Europa.

Ekaterina Rusakova

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