Uno de los últimos regalos de Cassini: impresionante foto de Saturno y sus anillos

Han pasado ya más de cinco semanas desde que la sonda Cassini se hundió para siempre en la atmósfera de Saturno, planeta al que estudió por 20 años, pero aún la nave nos sigue regalando estremecedoras imágenes del gigante gaseoso, el segundo planeta más grande del Sistema Solar.

La más reciente registra en detalle las delicadas vetas de sus anillos icónicos, compuestos por polvo espacial, roca y hielo. Al lado de ellos, Pandora, uno de los satélites internos de Saturno, se luce apenas más grande que un píxel en esta foto, orbitando un poco más allá del anillo F. Claro, con sus 280.000 km3, esta luna pasa casi desapercibida frente a los 8,2713×1014 km3 de Saturno.

Panoramic view of Saturn's rings

Cassini obtuvo esta vista panorámica de los anillos de Saturno el 9 de septiembre de 2017, pocos minutos después de que pasara por el plano del anillo.
(NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute).

También en esta imagen se aprecia la brecha entre las nubes de Saturno y su anillo D más interno a través de la cual Cassini se zambulló 22 veces antes de finalizar su misión. Los científicos recorrieron imágenes de esta región, especialmente las tomadas en la parte superior ángulos de fase (nave espacial-anillo-Sol), buscando material que pueda representar un peligro para la nave espacial.

Ultraviolet auroral emissions in Saturn's north polar region

Cassini usó su espectrógrafo de imágenes ultravioletas para capturar esta visión final de las emisiones de auroras ultravioleta en la región polar del norte de Saturno el 14 de septiembre de 2017 (NASA / JPL / Univ. Colorado / Univ. Liege-LPAP).

“Esta vista mira hacia el lado iluminado por el Sol de los anillos desde aproximadamente 19 grados sobre el plano del anillo. La imagen fue tomada en luz verde con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el 12 de agosto de 2017. Pandora se iluminó con un factor de 2 para aumentar su visibilidad”, señala la agencia espacial estadounidense.

Cassini estuvo a aproximadamente 935.000 kilómetros de Saturno (más de tres veces la distancia Luna-Tierra) cuando tomó la foto. La escala de la imagen es de 56 kilómetros por píxel.

Las recientes observaciones de Cassini han aportado a investigaciones que, en base a modelos teóricos, han demostrado que, si no existieran fuerzas para confinarlos, los anillos de Saturno se extenderían a lo largo de cientos de millones de años. Esta dispersión ocurriría porque las partículas de movimiento más rápido que orbitan más cerca de Saturno ocasionalmente chocan con partículas más lentas en órbitas ligeramente más lejanas. Cuando esto sucede, un cierto impulso de las partículas más rápidas se transfiere a las partículas más lentas, acelerando a estas últimas en su órbita y haciendo que se muevan más hacia el exterior. Lo inverso sucede con las partículas internas más rápidas.

Hans Huerto

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