Crean plásticos que se biodegradan con cianobacterias y luz solar

El plástico sintético actual no es completamente biodegradable. /Pixabay

Científicos de la Universidad Estatal de Michigan (EE.UU.) proponen una nueva forma de producir económicamente plásticos que se biodegradan con luz solar y la ayuda de cianobacterias, un microorganismo ancestral también conocido como algas verdeazuladas, que usa luz solar para producir azúcar de forma natural.

El equipo modificó cianobacterias genéticamente para filtrar constantemente ese azúcar a un medio circundante de agua salada y las combinaron con bacterias naturales productoras de bioplástico que se alimentaban del azúcar filtrado. El emparejamiento dio lugar a una producción de plástico biodegradable muy eficiente: la biomasa procesada contenía un contenido de bioplástico casi constante del 30%, cuatro veces más que los sistemas experimentales similares, y las tasas de producción fueron más de 20 veces más rápidas.

Este enfoque busca evitar los combustibles fósiles para la producción del material y tiene como objetivo reducir el impacto del plástico en el medio ambiente. "Un problema importante es que la mayoría del plástico sintético actual que se comercializa no es completamente biodegradable, por lo que dura cientos de años después de ser descartado, en vertederos y en ecosistemas acuáticos", contó el investigador principal, Taylor Weiss, en un comunicado.

Además, aunque anteriormente se han desarrollado plásticos 100% biodegradables hechos con bacterias especiales, es muy costoso fabricarlo para la comercialización. Los métodos suelen depender de azúcar derivadas de cultivos agrícolas, como el maíz o la remolacha para alimentar a las bacterias productoras de plástico, productos que también alimentan a las personas y los animales. Existe el riesgo de competir por recursos agrícolas limitados e impulsar los precios de los alimentos a largo plazo.

Weiss dijo que los científicos crean sistemas de bioproducción gradualmente más eficientes todo el tiempo, pero un giro importante en el nuevo proceso es que mejora con el tiempo, sin intromisiones humanas. "Las cianobacterias producen constantemente azúcar a través de la fotosíntesis, y la bacteria aumenta constantemente, lo que estimula a las cianobacterias a seguir produciendo. Así que el sistema evoluciona continuamente en un ciclo virtuoso", explica Weiss.

Los expertos esperan, en el futuro, poder asociar cianobacterias con otras bacterias especializadas para crear bioproductos baratos y respetuosos con el medioambiente, como biocombustibles para propulsar aviones y automóviles, fragancias, tintes comestibles y medicinas.

Por su parte, microbiólogos de la Universidad Clemson (EE.UU.) han creado un sistema biológico que hace posible convertir la orina en plástico o en nutrientes, particularmente en ácidos grasos omega-3. Según los investigadores, el sistema se podrá utilizar en las estaciones espaciales y, en un futuro lejano, durante vuelos espaciales largos. Los científicos presentaron los resultados del estudio en la 254 Conferencia Nacional de la Sociedad Química Americana, que se lleva a cabo en Washington D. C., del 20 al 24 de agosto de este año. 

Beatriz de Vera
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