Así se verían los extraterrestres según la selección natural

El Octomita, un extraterrestre de vida compleja.

No se ha demostrado la existencia de criaturas extraterrestres con vida tal y como la conocemos los humanos. Si es que las hay, no estamos enterados, o al menos no lo hemos logrado percibir a través de los sentidos con los que nos ha dotado la evolución en nuestro hogar, la Tierra. Y en muchos casos, la ciencia ficción nos ha empujado a creer que se trata de seres terroríficos. Pero un estudio hipotético de un equipo de científicos de la Universidad de Oxford sugiere que tendríamos mucho más en común con vecinos alienígenas de lo que nos da a entender la fantasía popular, con personajes atemorizantes y poco simpáticos como los xenomorfos (de la saga Alien, por poner solo un ejemplo). El trabajo fue publicado en la revista International Journal of Astrobiology.

Los científicos usaron por primera vez la teoría evolucionaria para darle sustento a predicciones de cómo sería un ser alienígena, con el fin de entender sus supuestos comportamientos. El estudio reza que los aliens podrían haberse formado por los mismos procesos y mecanismos que formaron a los humanos, como los implicados en selección natural. La teoría considera que la vida foránea adquiere forma por la selección natural y es como nosotros, evoluciona y se hace fuerte con el tiempo.

Un nuevo modelo

La tarea de pensar en cómo sería la vida en otras partes del cosmos, es decir la vida extraterrestre, es una de las tareas cruciales de los astrobiólogos. Pero hacer predicciones sobre alienígenas es complejo, al tener solo un ejemplo del cuál inspirarse, el terrestre. Las anteriores teorías fueron limitadas, y solo tomando en cuenta lo que se ve en la tierra y lo que se sabe sobre química, geología y física.

El nuevo paper ofrece una alternativa mucho más adaptable para predecir las formas de nuestros vecinos espaciales, sin necesariamente estar ligados a las normas que rigen a los que pertenecemos al planeta azul. Estas predicciones teóricas podrían aplicar tanto a alienígenas basados en sicilio y hierro, sin ADN y que respiran hidrógeno, por poner cualquier ejemplo. Usando la selección natural como marco, el equipo dedujo cómo la vida extraterrestre habría evolucionado en el espacio.

La complejidad de las especies, en la Tierra, fueron resultado de eventos conocidos como las Grandes Transiciones. En ellas, un grupo de organismos separados evolucionó para volverse un organismo de mayor nivel, volviéndose las células organismos multicelulares. Tanto la teoría como los hallazgos empíricos indicaron que se requirió de condiciones extremas para que ocurran las Grandes Transiciones.

Diseñando aliens

Alienígenas en tres niveles. a) molécula simple b) entidad simple (célula) c) extraterrestre multicelular, probablemente atravesó transiciones importantes

Los autores se animaron a hacer bocetos de organismos alienígenas complejos, lo que da una idea de cómo se verían. No caminan en dos patas ni tienen ojos verdes, pero son capaces de darnos una idea de cómo los aliens serían bajo el nuevo modelo. Para los autores, hay un nivel de predictibilidad en la evolución que haría que estos extraterrestres luzcan muy parecidos a los que estamos en la Tierra.  

“Como los humanos, ellos están hechos de una jerarquía de entidades que cooperan para producir un alien. En cada nivel del organismo foráneo habrían mecanismos para promover la cooperación y dejar de lado el conflicto, lo que a su vez haría que un organismo funcione”, indicó Sam Levin, autor del trabajo.

En agosto, una inusual convocatoria de trabajo fue lanzada en el portal usajobs.gov: un coordinador de políticas y medidas de seguridad para no contaminar con vida terrestre otros planetas durante misiones espaciales y para no contaminar la Tierra con vida extraterrestre cuando se traen objetos y/o muestras de material de fuera del planeta. Puedes leer más sobre aquella convocatoria aquí.

Y aunque no lo creas, N+1 ya hizo algo similar al trabajo de los científicos de Oxford, aunque con un enfoque ligeramente distinto. Dedujimos las características de los planetas de los alienígenas más populares de la ciencia ficción. El entretenido post fue publicado en el blog Laboratorio de Superhéroes, de Juan Scaliter.  

Daniel Meza
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