Esta es la mejor imagen hasta ahora captada de una estrella roja gigante

El anillo punteado, para fines comparativos, representa la circunferencia de la órbita de la Tierra alrededor del Sol (Alma (ESO/NAOJ/NRAO)/W. Vlemmings).

Un equipo internacional de astrónomos ha logrado por primera vez captar una imagen de una gigante roja, en este caso una estrella llamada W Hydra. El artículo fue publicado en la revista Nature Astronomy.

Las observaciones muestran que el diámetro del cuerpo celeste es dos veces la órbita de la Tierra, mientras que su masa permanece cercana a la solar. Se trata de un astro en su rama asintótica gigante, una etapa durante la cual las estrellas consumen todo su helio.

Se trata de una de las últimas etapas de la evolución de las estrellas, por lo que la observación de la estrella W Hydra ayudará a estudiar los procesos que tienen lugar en este período.

W Hydra es una estrella fría y brillante que se encuentra a 320 años luz de distancia de la Tierra. Su baja gravedad superficial y alta luminosidad contribuyen a la pérdida de materia del caparazón, como resultado de lo cual el cuerpo celeste se hincha a enormes dimensiones mientras retiene la masa original (1,4 veces la del Sol, en el caso de W Hydra). La densidad promedio de los gigantes rojos puede ser un millón de veces menor que la densidad del agua, su núcleo generalmente representa solo alrededor del 10% de la masa; todo lo demás está contenido en una atmósfera amplia.

Los investigadores obtuvieron imágenes detalladas de W Hydras utilizando el telescopio ALMA, una red integrada de 66 antenas de alta precisión, ubicadas a una distancia de 16 kilómetros una de la otra en el desierto chileno de Atacama, y opera en el rango milimétrico y submilimétrico.

Los astrónomos han encontrado puntos brillantes en la superficie de la estrella, que indican la presencia de un gas inesperadamente caliente en la atmósfera superior de la estrella, en la cromosfera. Su temperatura de brillo alcanza más de 5.3 × 10 4 Kelvin. La temperatura del disco de polvo que rodea la estrella es 2.495 ± 255 Kelvin.

La imagen muestra las fotos del telescopio ya recibidas, así como las dimensiones angulares condicionales de Plutón y el sistema Alpha Centaurus para comparar.

ESO / K. Ohnaka (Antares); Alma (ESO / NAOJ / NRAO) / E. O'Gorman / P. Kervella (Betelgeuse); ESO (R Doradus); Alma (ESO / NAOJ / NRAO) / W. Vlemmings (W Hydrae).

Se presume que algunos puntos de la atmósfera de la W Hydra se calientan por poderosas ondas de choque, por lo que modelos teóricos de estrellas de rama asintótica gigante. Por otro lado, los investigadores también pudieron ver rastros de fulguraciones solares gigantes. Para determinar cuál de las hipótesis es correcta, los autores del trabajo pretenden realizar observaciones adicionales utilizando ALMA.

Anteriormente, ALMA recibió una imagen de Betelgeuse en alta resolución. Se convirtió en la fotografía más detallada de la superficie de una estrella diferente del Sol. También recientemente, el telescopio recibió imágenes de dos anillos de polvo de Proxima Centauri, la estrella más cercana al Sol.

Hans Huerto

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