Crean genéticamente mosquitos 'monstruo' para prevenir enfermedades infecciosas

Mosquitos transgénicos amarillos, de tres ojos y sin alas. /UCR

Investigadores de la Universidad de California en Riverside (UCR, EE.UU.) han desarrollado mosquitos transgénicos con tecnología CRISPR-Cas9, que son amarillos, tienen tres ojos y no tienen alas. Pero estos monstruos no son un capricho perverso de los científicos, sino una herramienta a prevenir la propagación de enfermedades infecciosas.

Su objetivo a largo plazo es usar mosquitos que expresen Cas9 junto con otra tecnología, llamada impulsión de genes, para insertar y diseminar genes que supriman los insectos mientras evitan la resistencia que la evolución normalmente favorecería. El mosquito Aedes aegypti es el principal portador de virus dengue, chikungunya, fiebre amarilla y zika, y se está volviendo rápidamente resistente a los plaguicidas de uso común.

Los esfuerzos previos para usar la edición del genoma para evitar que los mosquitos propaguen patógenos se han visto obstaculizados por las bajas tasas de mutación, la escasa supervivencia de los mosquitos modificados y la transmisión ineficaz de genes alterados a la descendencia, cuentan los investigadores, que han publicado sus resultados en PNAS. Pero aseguran que los nuevos insectos expresan establemente la enzima Cas9 en su línea germinal, lo que permitirá el uso de la herramienta de edición de genes CRISPR para realizar cambios eficientes y específicos en el ADN.

CRISPR funciona como un par de tijeras moleculares, que cortan y reemplazan las secuencias de ADN específicas basadas en una guía de ácido ribonucleico (ARN). Según el documento, el equipo utilizó el sistema para alterar los genes que controlan la visión, el vuelo y la alimentación, lo que resulta en mosquitos con un ojo extra, alas malformadas y defectos en el color de los ojos y las cutículas, entre otros cambios. Los impulsos genéticos pueden utilizarse para implantar genes autodestructivos que se propagan rápidamente, como los que alteran la fertilidad, y podrían ser una forma rentable y respetuosa con el medio ambiente de suprimir poblaciones de insectos transmisores de enfermedades.

Una investigación publicada en el Journal of Clinical Investigation afirma que la tecnica CRISPR consiguió revertir signos de la enfermedad de Huntington en ratones, lo que deja el campo abierto a que en un futuro, sea capaz de hacer lo mismo en seres humanos. La enfermedad de Huntington es una condición hereditaria y letal en la que las células cerebrales mueren debido a una proteína tóxica liberada por una versión mutante del gen Huntingtin (mHTT). Los síntomas suelen aparecer en la mediana edad, lo que la convierte en más devastadora aún, al ser esta la edad en la que se suele estar al cargo de hijos pequeños, dicen los autores, de la Universidad de Emory (EE.UU.). Según afirman, el gen mHTT editado por CRISPR / Cas9 podría "eliminar eficiente y permanentemente" el envenenamiento del cerebro que conduce a esta enfermedad.

Beatriz de Vera
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