Así es como las abejas toman las rutas de vuelo más eficientes para ir de flor en flor

Pixabay

Una investigación publicada en la revista Nature da cuenta de cómo a medida que las abejas obtienen experiencia en la búsqueda de alimento, refinan continuamente tanto el orden en que visitan las flores como las trayectorias de vuelo que toman entre las flores para generar mejores rutas.

Los autores, de la Universidad Queen Mary de Londres (Reino Unido), señalan que a pesar de esto, las abejas pueden ser engañadas para tomar atajos tentadores entre las flores, incluso a costa de aumentar la distancia total que tienen para volar.

Los animales que viajan entre múltiples destinos y regresan a su base de origen, como las abejas, enfrentan una situación conocida por los matemáticos como el Problema del Vendedor que Viaja, que consiste en hallar una ruta que pase por todos y cada uno de los destinos en la menor distancia posible. Investigaciones previas han probado que varias especies expuestas a tal situación logran resolverla con eficiencia en la naturaleza, aunque poco se sabe sobre cómo lo hacen.

El autor principal del documento, Joseph Woodgate, de la Escuela de Ciencias Biológicas y Químicas de Queen Mary, explica que las abejas comienzan sus búsquedas de comida sin saber nada sobre el terreno o dónde pueden encontrar comida, por lo que deben explorar el paisaje, descubrir lugares uno por uno y luego enfrentar el desafío de integrar sus recuerdos espaciales en una ruta eficiente.

"Solo al monitorear cada movimiento que hacen mientras exploran e intentan generar una mejor ruta, podemos entender cómo abordan este desafío", agregó el Dr. Woodgate.

Los investigadores permitieron que los insectos se alimentaran de una variedad de flores artificiales y utilizaron la tecnología de radar armónico para seguir individuos continuamente durante cada viaje de alimentación que hicieron a medida que desarrollaban soluciones al problema de cómo visitar todas las fuentes de alimento.

El resultado fue uno de los conjuntos de datos más grandes y completos en vuelo de abejas jamás registrados que demostró que centrarse simplemente en las secuencias de visitas a las estaciones alimentadoras, en lugar de los movimientos reales entre estaciones o la forma en que se desarrollan las rutas, es insuficiente para comprender cómo los animales resuelven los problemas de optimización de rutas.

Woodgate señaló que, como se predijo, las abejas mostraron una fuerte preferencia por tomar atajos entre los pares de comederos cercanos, aunque esto significó volar más en el largo plazo. “Sin embargo, no volaron exclusivamente a los alimentadores más cercanos posibles, y probaron diferentes rutas de una manera flexible ".

La distancia de vuelo y la duración de las incursiones de alimentación se redujeron a medida que las abejas ganaban experiencia y esta mayor eficiencia se atribuyó principalmente a que las abejas experimentadas volaron más recto y exploraron menos, en lugar de mejorar el orden de visita de las flores.

Sin embargo, las abejas nunca se volcaron por completo y los investigadores descubrieron evidencia que sugiere que usan procesos aleatorios para introducir alguna variación en sus rutas, lo que puede ayudarlos a probar diferentes órdenes de visita que buscan mejoras en sus rutas.

Los resultados también revelan que las abejas experimentadas no solo visitaron sus comederos en el mismo orden, sino que también volaron a lo largo de las mismas líneas de vuelo una y otra vez. Estas rutas de vuelo habituales eran más rectas que las rutas que volaban cuando descubrían por primera vez los comederos, lo que les permitía reducir la distancia de viaje incluso cuando no podían visitarlos en el mejor orden posible.

El coautor James Makinson dijo: "Comprender cómo los animales con cerebros pequeños como las abejas encuentran reglas empíricas eficientes para lograr comportamientos complejos y flexibles tiene un gran potencial para informar el desarrollo de la inteligencia artificial y los robots avanzados.

"También es importante entender cómo las abejas y otros insectos polinizadores buscan comida y usan el paisaje para controlar los riesgos de la polinización”,  concluye.

Hans Huerto

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