Las Gemínidas serán la mejor 'lluvia de estrellas' de este año, y hoy es su gran noche

Las Gemínidas serán visibles esta madrugada, principalmente en el hemisferio norte. /NASA

Cada diciembre, cuando la Tierra pasa a través de un rastro masivo de escombros polvorientos arrojados por un objeto extraño y rocoso llamado 3200 Faetón, la atmósfera de nuestro planeta hace arder el polvo y la arena con el que topan, provocando una ráfaga de estrellas fugaces llamada Gemínidas.

La lluvia de meteoros anual alcanzará su pico esta noche, del 13 al 14 de diciembre, y será el mejor evento de este tipo en 2017. "Con las Perseidas de agosto oscurecidas por la brillante luz de la Luna, las Gemínidas serán la mejor lluvia de meteoros este año", dijo Bill Cooke, del Meteoroid Environment Office de la NASA. Esta vez, la Luna será menguante, así que “no arruinará el espectáculo".

La lluvia será máxima durante la noche del 13 al 14 de diciembre, con tasas de alrededor de una por minuto en buenas condiciones, según explica la agencia espacial en un comunicado. La lluvia se pueden ver en las noches anteriores y posteriores al pico del 14 de diciembre, aunque las luces aparecerán con menos frecuencia.

Faetón, ¿asteroide o cometa?

Como ventaja adicional este año, los astrónomos tendrán la oportunidad de estudiar Faetón de cerca a mediados de diciembre, cuando pase lo más cerca de la Tierra desde su descubrimiento en 1983. "La naturaleza de Faetón es debatida", dijo Cooke. "Es un asteroide cercano a la Tierra o un cometa extinto, a veces llamado cometa rocoso".

Las lluvias de meteoritos reciben su nombre de la ubicación del radiante, generalmente una estrella o constelación cerca de donde aparecen en el cielo nocturno. Así que el radiante de las Gemínidas está, como habrás adivinado, en la constelación de Géminis.

Las Gemínidas se pueden ver a simple vista bajo cielos claros y oscuros en la mayor parte del mundo, aunque la mejor vista es del hemisferio norte. Los observadores verán menos Gemínidas en el Hemisferio Sur, donde el radiante no sube muy alto en el horizonte. Según el comunicado de la NASA, verlas será muy fácil: solo hay que alejarse de las luces brillantes y mirar en cualquier dirección, los meteoros aparecen por todo el cielo. “Sin embargo, no todos los meteoros que podrías ver pertenecen a la lluvia Gemínida. Algunos podrían ser esporádicos, y otros, de lluvias activas más débiles como los Monocerótidos, Sigma Hydrids y Comae Berenicids”, advierten. Cuanto menos iluminación artificial haya en el lugar de observación y más despejado este el cielo, mejores serán las condiciones para su observación.

Además de las perseidas, en agosto, en octubre el cielo nos brindaba otro espectáculo de estrellas fugaceslas oriónidas, meteoritos de alta velocidad alrededor de la constelación de Orión, que provienen del Cometa 1P / Halley, mejor conocido como Halley, que pasa por la Tierra cada 75 a 76 años (la última vez, en 1986). Su paso alrededor del Sol ha dejado un rastro de cometas, que se evidencian cuando se alinean con la Tierra y el astro en mayo (con las lluvias Eta Acuáridas) y en octubre y noviembre, con las Oriónidas.

Beatriz de Vera
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