Fósiles de un pingüino gigante fueron descubiertos en Nueva Zelanda

Así se hubiera visto un Kumimanu biceae frente a un hombre de talla alta, de acuerdo a los fósiles hallados (G. Mayr / Senckenberg Research Institute).

Kumi, un monstruo mitológico en el folklore maorí ha inspirado el nombre científico recibido por una gigantesca especie prehistórica de pingüino recientemente descubierta, Kumimanu biceae. El nuevo género y especie vivió en Nueva Zelanda hace 60-55 millones de años y ha sido descubierto por científicos de la nación oceánica y Alemania, de acuerdo con un documento publicado en Nature Communications.

El trabajo describe a este monstruoso pájaro como uno que, en la adultez, alcanzaba la talla de un hombre alto (1,77 m) y los 100 kilogramos. Rondaba Nueva Zelanda y la Antártida mientras se registraba una extinción masiva del Cretácico-Paleógeno que borraba del planeta a dinosaurios marinos y lagartos voladores.

Los fósiles conocidos y más antiguos de un pingüino datan de 62 millones de años de edad, se encontraron en sedimentos cerca del río Vaipara en la Isla Sur de Nueva Zelanda. En su trabajo anterior, los autores del nuevo estudio describieron otra especie antigua de pingüinos, que también habitó el territorio de la Nueva Zelanda moderna hace unos 61 millones de años. Era un pájaro gigante de 1,5 metros de altura.

En el nuevo artículo, los paleontólogos dirigidos por Gerald Mayr del Instituto de Investigación y el Museo de Historia Natural de Schenkenberg describieron al pingüino gigante —también hallado en Vaipara— a partir de un esqueleto incompleto, que incluye una parte de la escápula y el húmero izquierdos, parte del cúbito izquierdo y varias costillas.

En talla, el Kumimanu biceae es solo superado por el colosal pingüino llamado Palaeeudyptes klekowskii, de unos dos metros de altura, que vivió en el territorio de la Antártida moderna hace 37-34 millones de años.

Los resultados del análisis filogenético mostraron que la nueva especie evolucionó independientemente de otros fósiles de pingüinos gigantes. Obviamente, pájaros de tamaño similar aparecieron varias veces. Según los autores del artículo, los pingüinos podrían "crecer" al tamaño gigante, llenando un nicho que fue liberado después de la extinción de los reptiles depredadores marinos. Es interesante que murieron casi al mismo tiempo que el comienzo del florecimiento de las ballenas dentadas y los pinnípedos. Pero las razones para la extinción de los pingüinos gigantes aún no están claras.

“Que un pingüino rivalice con la especie más grande conocida anteriormente en el Paleoceno sugiere que el gigantismo en los pingüinos surgió poco después de que estas aves se convirtieran en zambullidores no voladores. Por lo tanto, nuestro estudio refuerza las sugerencias anteriores de que la ausencia de pingüinos muy grandes en la actualidad probablemente se deba a la radiación Oligo-Mioceno de los mamíferos marinos”.

Hans Huerto

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