Encuentran el fósil de plesiosaurio más antiguo hasta la fecha, con más de 200 millones de años

Esqueleto de 'Rhaeticosaurus' en exhibición en el LWL-Museum für Naturkunde en Münster (Alemania). /Universidad de Bonn

Paleontólogos del Instituto Steinmann de la Universidad de Bonn (Alemania) han descubierto el fósil de plesiosaurio más antiguo conocido, de un animal que vivió durante la primera parte del período Triásico, hace aproximadamente 201 millones de años. Estos saurios de pala eran excelentes nadadores y se propulsaban a través de los océanos de forma similar a las tortugas marinas y los pingüinos. Sus cabezas eran pequeñas y sus cuellos largos y aerodinámicos y eran robustos y fuertes, con una musculatura que les permitía mantener las palas con las que se mueven dentro del agua en movimiento. Comparado con otros reptiles marinos, la cola era corta, ya que solo se usaba para la dirección.

Este diseño evolutivo fue muy exitoso, pero curiosamente no volvió a evolucionar después de la extinción de los plesiosaurios, según cuenta Martin Sander del Instituto Steinmann de Geología, Mineralogía y Paleontología de la universidad alemana. Según el estudio publicado en Science Advances, nque mientras que las tortugas marinas principalmente utilizan sus extremidades anteriores fuertes para la propulsión, los plesiosaurios movían las cuatro extremidades juntas, lo que les impulsaba con mucha más potencia. Además, los antiguos animales no tenían una concha como las tortugas.

El coleccionista privado Michael Mertens descubrió un espécimen excepcional durante las operaciones de cantera en un pozo de arcilla en Westfalia, Alemania, en 2013. La evaluación posterior por el Museo de la Naturaleza LWL de Münster reveló que el hallazgo representa un reptil marino del Triásico, el período anterior al Jurásico. "No podía creer que hubiera un plesiosaurio del Triásico, dado que estos animales habían sido estudiados por paleontólogos durante casi 300 años, y nunca hubo uno más antiguo que el Jurásico", relata Sander. El hallazgo representa el plesiosaurio más antiguo, con una edad de aproximadamente 201 millones de años, lo que lo convierte en el único esqueleto de plesiosaurio de este período.

La longitud reconstruida del esqueleto es de 237 centímetros, lo que corresponde, según los investigadores, a un plesiosaurio relativamente pequeño, al que los científicos otorgaron el nombre de Rhaeticosaurus mertensi (por su edad geológica, rético, y el apellido de su descubridor). Junto con científicos del Museo de Historia Natural de Osaka, la Universidad de Osaka, la Universidad de Tokio (Japón) y el Museo de Historia Natural de París (Francia), el equipo de Bonn estudió una muestra de hueso. En base a las marcas de crecimiento, los investigadores descubrieron que Rhaeticosaurus era un joven de rápido crecimiento lo que los paleontólogos interpretan como una indicación de que los plesiosaurios eran de sangre caliente.

Dado que los plesiosaurios se propagaron rápidamente por todo el mundo, "debieron haber sido capaces de regular la temperatura de su cuerpo para poder invadir las partes más frías del océano", dice el paleontólogo. Debido a su sangre caliente y su locomoción eficiente, los plesiosaurios fueron extremadamente exitosos y extendidos, hasta que desaparecieron de la faz de la tierra. Según Sander, “el final del Cretáceo, un impacto de meteorito junto con erupciones volcánicas condujeron a a un colapso del ecosistema, del cual los plesiosaurios fueron víctimas".

Un estudio realizado por científicos de la Universidad de Oxford (Reino Unido) y publicado en junio de este año ha concluido que el evento de extinción masiva que despejó el camino para que los dinosaurios se expandieran y diversificaran al final del período Triásico fue causado por períodos de erupciones volcánicas, apoyando una hipótesis que afirma que el cambio climático global fue responsable del fin de tres cuartas partes de las especies del mundo hace 200 millones de años.

Beatriz de Vera
Si te gustó esta noticia, entérate de más a través de nuestros canales de
 Facebook y Twitter.

Novedades

Suscríbete

Déjanos tu mail para recibir nuestro boletín de noticias

La confirmación ha sido enviada a tu correo.