Este depredador marino de 508 millones de años portaba una 'navaja suiza' en la cabeza

Reconstrucción artística de Habelia optata. Se cree que habría sido un depredador activo, comiendo animales pequeños con caparazones duros, como los trilobites (Cortesía de Joanna Liang. Derecho de autor: Royal Ontario Museum).

Paleontólogos de la Universidad de Toronto (Canadá) y el Museo Real de Ontario (ROM) en Toronto han analizado una pequeña pero excepcionalmente feroz criatura marina antigua llamada Habelia optata, cuyo perfil no era tan claro para la ciencia desde que fue descubierta hace más de un siglo.

La investigación del autor principal Cédric Aria, recién graduado del programa de doctorado en el departamento de ecología y biología evolutiva en la Facultad de Artes y Ciencias de la U de T, y el coautor Jean-Bernard Caron, curador principal de paleontología de invertebrados en el ROM y profesor asociado en los departamentos de ecología y biología evolutiva y ciencias de la tierra en U of T, se publica hoy en BMC Evolutionary Biology.

Con aproximadamente 2 cm de largo con una cola tan larga como el resto de su cuerpo, la Habelia optata, artrópodo ya extinguido, es familiar de arañas, langostas y cangrejos. Vivió durante el período Cámbrico medio hace aproximadamente 508 millones de años y proviene del yacimiento de fósiles de Burgess Shale en la Columbia Británica.

Lo que no quedó claro durante décadas, sin embargo, fue a qué subgrupo principal de artrópodos a los que pertenecía Habelia.

El nuevo análisis sugiere que fue pariente cercano del ancestro de todos los querálicados, el otro subgrupo de artrópodos que viven hoy, llamado así por la presencia de apéndices llamados quelíceros delante de la boca y se usa para cortar comida, como accesorios de mandíbulas. Esto se debe principalmente a la anatomía general de la cabeza en Habelia, y la presencia de dos pequeños apéndices similares a quelíceros revelados en estos fósiles.

"Ahora podemos explicar por qué, por ejemplo, los cangrejos de herradura tienen un par reducido de extremidades, la chilaria, en la parte posterior de la cabeza. Son reliquias de apéndices completamente formados, ya que los queliceratos parecen haber tenido originalmente cabezas con nada menos que siete pares de extremidades".

Aria y Caron analizaron 41 especímenes en total, lo que reveló que la Habelia optata llevaba el cuerpo cubierto por una multitud de diferentes espinas, el cual se dividió en cabeza, tórax y poste-tórax, todos con diferentes tipos de apéndices. El tórax muestra cinco pares de patas, mientras que el poste-tórax contiene apéndices redondeados probablemente utilizados en la respiración.

"Los escorpiones y los escorpiones marinos ahora extintos también son chelicerates con cuerpos divididos en tres regiones distintas", explicó Aria. "Creemos que estas regiones corresponden en líneas generales a las de Habelia. Pero una gran diferencia es que los escorpiones y los escorpiones marinos, como todos los queliceratos, literalmente 'caminan sobre sus cabezas', mientras que Habelia todavía tenía en su tórax apéndices para caminar".

Los investigadores argumentan que esta diferencia en la anatomía permitió a Habelia desarrollar una cabeza especialmente compleja que hace que esta especie fósil sea aún más peculiar en comparación con los quelicerados conocidos. La cabeza de Habelia contenía una serie de cinco apéndices hechos de un plato grande con dientes para masticar, una rama parecida a una pata con espinas tiesas como cerdas para agarrar, y una rama alargada y delgada modificada como un apéndice sensorial o táctil.

"Este complejo aparato de apéndices y mandíbulas convirtió a Habelia en un depredador excepcionalmente feroz para su tamaño", dijo Aria. "Probablemente fue muy móvil y eficiente para desgarrar sus presas".

Hans Huerto

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