Asteroide cercano es bastante grande, según telescopio que sobrevivió al huracán María

Imágenes de radar del asteroide 3200 Faetón cerca de la Tierra. (Observatorio de Arecibo / NASA / NSF).

El asteroide llamado 3200 Faetón pasó por nuestro planeta a mediados de mes y aunque no pasó tan cerca de la Tierra, sí fue calificado por la NASA como un "asteroide potencialmente peligroso".

Ello, claro, es relativo como casi todo cuando se observa el universo: el 16 de diciembre, Faetón llegó a su punto más cercano a nosotros desde la década de 1970, al colocarse a casi 10 millones de kilómetros de nosotros, mientras que la Luna apenas llega a poco menos de 400.000.

Hoy sabemos más de Faetón, gracias a un radiotelescopio en Puerto Rico, el segundo más grande del mundo, que sobrevivió al mortífero paso del huracán María. Como parte del Observatorio de Arecibo, observó el paso de Faetón, pese a que sufrió la destrucción de un plato de 40 pies y otros instrumentos, por entre US$ 4 y 8 millones, según el subdirector en funciones de la National Science Foundation James Ulvestad a The Washington Post.

Pero el plato principal masivo se mantuvo intacto y así la Asociación de Investigación Espacial de Universidades, que ayuda a operar el observatorio, distribuyó generadores a algunos empleados de Arecibo, para volver a ponerlo en línea este mes, pese a que aún el 50% de puertorriqueños no recupera fluido eléctrico en sus hogares a tres meses del paso del huracán.

El observatorio pudo entonces captar las imágenes de mejor resolución de Faetón, que la NASA lanzó a fines de diciembre. El asteroide muestra manchas oscuras cerca de uno de sus polos, que podrían ser un cráteres “u otra depresión topográfica que no reflejara el rayo del radar de vuelta a la Tierra", dijo Patrick Taylor, científico del Observatorio de Arecibo y la Asociación de Investigación Espacial de Universidades, en un comunicado de prensa. Las observaciones además revelan que Faetón tiene forma de bola y una depresión a lo largo de su centro.

Y es grande: mide casi un kilómetro más ancho de lo que se pensaba, con lo cual alcanza poco menos de 6 km de diámetro. Lo suficiente para acabar con la vida en el planeta tal como la conocemos. De acuerdo con científico planetario Dan Durda, en declaraciones a NBC, de chocar con nosotros, Faetón destruiría la capa de ozono varias veces, lo que supondría un período de enfriamiento global.

Y aunque lejos, arroja polvo a su paso, gránulos de roca espacial que se muestran como luces brillantes en la atmósfera, las Gemínidas, una lluvia de meteoritos que alcanzó su punto máximo a principios de este mes.

Faetón volverá por su revancha, y entonces pasará más cerca de la Tierra. Pero para eso habrá que esperar al año 2093.

Hans Huerto

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