La venganza es dulce y cara, pero niños y chimpancés la ansían

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Ver a alguien dañado puede despertar en la mayoría sentimientos de conmiseración y el impulso de ayudar, aunque ello puede cambiar si ese alguien se comportó de una manera antisocial y lo sabemos. En ese caso, podemos permanecer indiferentes, porque percibimos el dolor de ese individuo como un castigo justo.

Pero hasta ahora no se sabía mucho sobre el origen evolutivo de este comportamiento. Científicos del departamento de neurociencia social del Instituto Max Planck de Ciencias Cognitivas y del Cerebro Humano (MPI CBS) junto con colegas del MPI de Antropología Evolutiva (MPI EVA) exploraron la cuestión de a qué edad desarrollamos la motivación para observar, desde nuestro perspectiva, un castigo merecido y si esta característica también existe en nuestros parientes más cercanos: los chimpancés.

La investigación, publicada en Nature Human Behaviour, utilizó un teatro de marionetas en el que dos personajes se comportaron de manera diferente ante una audiencia infantil. Hubo un personaje amigable, que les devolvió a los niños su juguete favorito, y uno que no cooperó y que guardó el juguete para sí mismo. Además, hubo un títere que desempeñó el papel de castigo y fingió golpear a los otros dos con un palo. El público joven, de entre cuatro y seis años, podía decidir si querían ver los éxitos fingidos pagando con una moneda, o si preferían cambiar la moneda por calcomanías.

En el caso del títere amigable, los niños en gran parte se negaron a observar cómo sufría. Sin embargo, en el caso de la marioneta antisocial, la preferencia de los niños de seis años para rechazar las pegatinas y gastar sus monedas para presenciar el castigo fue significativa. Incluso experimentaron placer al verlo sufrir, se muestra en sus expresiones. Por el contrario, los niños de cuatro y cinco años no mostraron este comportamiento.

Los científicos observaron ocurrencias similares en chimpancés. Su deseo de penalizar el comportamiento antisocial se estudió en la unidad de investigación de MPI EVA en el zoológico de Leipzig con la ayuda de dos cuidadores del zoológico, que también se deslizaron en papeles contrastantes; social y antisocial.

Mientras un sujeto los alimentaba regularmente, el otro les quitaba la comida. En esta situación también, otra persona fingió golpearlos a ambos con un palo. Un número significativo de chimpancés hizo un esfuerzo para presenciar el castigo del guardián no querido. Para hacerlo, tuvieron que abrir una pesada puerta a una habitación vecina desde donde podían presenciar la escena. Al infligir castigo al cuidador amigable, los simios incluso protestaron.

"Nuestros resultados demuestran que los niños de seis años e incluso los chimpancés quieren vengar el comportamiento antisocial y que sienten la necesidad de verlo. Aquí es donde se originan las raíces evolutivas de dicho comportamiento, una característica crucial para gestionar la vida en una comunidad ", afirma Natacha Mendes, científica de MPI CBS y uno de los primeros autores del estudio.

Su comportamiento es una señal clara de que los niños de seis años y los chimpancés están ansiosos por observar cómo se castiga a los miembros que no cooperan en su comunidad, añade Nikolaus Steinbeis, el otro primer autor del estudio y científico de MPI CBS.

Hans Huerto

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