New Horizons 'retratará' por primera vez al asteroide MU69 en agosto

NASA / JHUAPL / SwRI

Científicos del equipo de la estación interplanetaria New Horizons presentaron en la sesión de la Unión Geofísica Americana, un plan de estudios detallado del objeto del cinturón de Kuiper 2014 MU69, cerca del cual la máquina volará a a principios del próximo año. Los científicos tratarán de hacer las primeras fotografías del objeto con la herramienta LORRI en agosto de 2018. Así lo informa un comunicado de prensa en el sitio web de la misión.

New Horizons es la primera nave cósmica que ha volado cerca de Plutón. El 14 de julio del 2015, se acercó al planeta a una distancia de 12.500 kilómetros. Gracias a los datos reunidos durante los nueve días que duró su incursión, los científicos descubrieron que en Plutón hay glaciares, montañas, cordilleras; y también rastros de un océano bajo la superficie. Actualmente el dispositivo está en camino a su nuevo objetivo, el objeto 2014 MU69, al cual llegará en enero de 2019. El 2014 MU69 es un objeto transneptuniano del Cinturón de Kuiper. Los científicos creen que puede ser un objeto de roca y hielo. Anteriores observaciones del telescopio Hubble demostraron que su superficie tiene tonos rojos, como Plutón. Las estimaciones preliminares de su tamaño es de 20 a 40 kilómetros. De acuerdo a las nuevas investigaciones, los científicos creen que no es un objeto esférico, sino un sistema de dos cuerpos rotando alrededor de un centro de masa común, a corta distancia uno de otro. En este caso, cada cuerpo tendría un diámetro de 15 a 20 kilómetros. Si el 2014 MU69 fuera un solo cuerpo, entonces tendría una forma bastante alargada, y un largo de 30 kilómetros.

 

Posible apariencia del objeto 2014 MU69.

NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

El plan de investigación actual es el siguiente. Actualmente, el dispositivo está en modo de hibernación hasta el 4 de junio de 2018. El modo de suspensión le permite reducir significativamente el desgaste del equipo. Además, reduce la carga en el centro de control y el costo de la misión. Al despertar, New Horizons comprobará el estado de sus dispositivos y sistemas, e iniciará el estudio de las partículas y el polvo cerca de él. A mediados de agosto se realizarán los primeros intentos de observación de 2014 MU69 con ayuda de la herramienta LORRI. Los científicos quieren obtener las primeras imágenes a principios de septiembre. En base a estos datos, en octubre se corregirá la ruta del aparato, la evaluación del tamaño del objeto y la cantidad de partes que lo constituyen, así como el grado de contaminación de su entorno.

A finales de diciembre de 2018 se iniciará los preparativos para un sobrevuelo cerca al objeto, se estima que tendrá lugar el 1 de enero de 2019, a las 17:33 GMT. La distancia mínima hasta 2014 MU69 será de unos 3.500 kilómetros, lo que proporcionará una resolución de imágenes de hasta treinta metros por píxel (dos veces mejor que las imágenes de la superficie de Plutón). Asimismo, no se descarta la posibilidad de un largo vuelo cerca del objeto a una distancia mínima de aproximadamente 10.000 kilómetros a mediados de diciembre de 2018.

Plan de investigación. /NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Detalles del acercamiento al 2014 MU69. /NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Durante el vuelo cerca de 2014 MU69, los instrumentos científicos y las cámaras deben mostrar de cuántos cuerpos está compuesto el objeto, si tiene satélite o anillos. La transferencia a la Tierra de los datos recopilados se producirá hasta 2020.

El informe completo de los astrónomos sobre los estudios del sistema de Plutón y sus planes para el futuro los puede encontrar en el siguiente video. Más información sobre Plutón está disponible en nuestro especial Historia de las profundidades.

Alexánder Voityuk

Texto traducido por María Cervantes

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