Marte: extrañas estructuras tubulares serían cristales, no signos de vida

Estas extrañas tubulares encontradas en la roca marciana finalmente podrían no tener un origen biológico
NASA/JPL Caltech

Hace solo unos días el rover Curiosity de NASA publicó unas imágenes donde aparecían unas extrañas estructuras tubulares en las rocas de la superficie marciana. Aunque inicialmente se especuló que podría tratarse de signos de vida, los miembros del equipo de misión ya salieron a aclarar que probablemente se formaron por el crecimiento de cristales.

"Cuando observamos estas cosas de cerca, son lineales, pero no son tubulares en el sentido de cilindros, en realidad son bastante angulares", dijo a Space Ashwin Vasavada, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA. "Tienen una especie de sección transversal cuadrada o en paralelogramo y se forman en ángulos cuando hay varias juntas. Y todo eso recuerda bastante al crecimiento cristalino", añade.

Los científicos sospechan que el tubo es en sí mismo cristales, o que los cristales formaron un molde en la roca que luego se fue rellenado por material sedimentario. Ambos escenarios involucran agua líquida, lo que sugiere que el Monte Sharp, el área que Curiosity está explorando actualmente, tuvo agua hace mucho tiempo.

El Curiosity ya ha encontrado abundante evidencia de agua subterránea y un antiguo sistema de lagos y arroyos en el suelo del cráter y en las partes más bajas de la montaña que se ubica dentro del cráter Gale, donde aterrizó el Curiosity.

El equipo de la misión sospecha que las rocas del Monte Sharp albergan evidencia de la transformación de Marte de un mundo relativamente cálido y húmedo a un planeta frío y seco como el de hoy en día, pero el rover de NASA tendrá que seguir escalando para encontrar esa zona de transición. "Todavía no hemos llegado a la parte seca del Monte Sharp", dijo Vasavada.

Una extraña composición

Para conocer la composición de estas extrañas formaciones tubulares, el rover Curiosity ha estado utilizando dos instrumentos científicos: la ChemCam láser y el Espectrómetro de rayos X de partículas alfa (APXS).

Pero los tubos son objetivos difíciles; a pesar de que ocupan un lugar importante en las fotos ampliadas de Curiosity, las características son de solo 1 milímetro de ancho por 5 milímetros de largo. "Son granos de arroz", dijo Vasavada. Los resultados de la ChemCam y el APXS deberían conocerse dentro de la próxima semana, agregó.

A pesar de todos los razonamientos anteriores, el equipo de la misión no ha descartado del todo la posibilidad de que las nuevas características del tubo hayan sido talladas por formas de vida marcianas. Simplemente no es el escenario más probable, dada la evidencia disponible.

Además, incluso en la Tierra es notoriamente difícil probar que las estructuras sedimentarias son fósiles, dijo Vasavada. Por lo que intentar hacer lo mismo en Marte es especialmente difícil, incluso si fuera cierto. "Desafortunadamente, es posible que no tengamos la capacidad para decir eso con el Curiosity", finalizó.

El descubrimiento de esta extraña estructura tubular no es lo único que ha llamado la atención en las últimas semanas. Recientemente un grupo de científicos analizó los datos tomados por el Curiosity y descubrió que los picos más altos de metano aparecen justamente en el verano boreal aumentando así las especulaciones de vida en Planeta Rojo. Como se sabe, el metano en la Tierra casi siempre tiene un origen biológico.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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