Este rudo murciélago habitó Nueva Zelanda hace 19 millones de años

Representación artística del murciélago excavador de Nueva Zelanda, Mystacina robusta, que se extinguió el siglo pasado. El nuevo hallazgo, Vulcanops jennyworthyae, es un antiguo pariente de estos
Gavin Mouldey.

Es bastante usual ver a los murciélagos como seres totalmente tenebrosos a pesar de su pequeñez. Sin embargo, no siempre fueron como los conocemos actualmente, en especial en tamaño. Hace poco, un grupo internacional de científicos ha encontrado restos fosilizados de un murciélago excavador gigante que vivió en Nueva Zelanda hace más de 16 millones de años. Más detalles en la revista Scientific Reports.

A pesar de que la masa corporal de este murciélago se estimó en solo 40 gramos, los huesos y dientes encontrados eran tres veces más grandes que el del promedio actual. Estos fósiles fueron recuperados de sedimentos con 19 a 16 millones de años de antigüedad cerca de la ciudad de St. Bathans en el centro de Otago en la Isla Sur.

El Vulcanops jennyworthyae

Vulcanops jennyworthyae, como se le conoce científicamente, es la especie más grande conocida de todos los murciélagos. El nombre proviene de Jenny Worthy, un miembro del equipo que encontró los fósiles. La primera parte del nombre se inspira en Vulcan, un dios mitológico romano de fuego y volcanes. También se hace una pequeña referencia a un hotel histórico en St. Bathans, cerca de donde se descubrió el fósil. 

Además: este género, Vulcanops, es el primero en ser agregado a la lista de murciélagos de Nueva Zelanda en 150 años. 


El sitio de excavación de fósiles en St. Bathans en Nueva Zelanda donde se encontraron los restos fosilizados de un murciélago excavador gigante extinto, Vulcanops jennyworthyae.
Trevor Worthy

Estas criaturas son bastante peculiares, alguna vez volaron y se escabulleron a cuatro patas, buscando comida bajo las hojas y ramas de árboles. Además, vagaban por bosques y helechos alrededor del prehistórico lago Manuherikia, que una vez formó parte de la región de Maniototo en la Isla Sur.

Más ligados a América del Sur

"Los murciélagos excavadores están más estrechamente relacionados con los murciélagos que viven en América del Sur que con otros en el suroeste del Pacífico", dijo en un comunicado Sue Hand, autora principal del estudio y paleontóloga de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sídney. Agregó además que la criatura excavadora pertenece a una superfamilia de murciélagos que alguna vez habitaron las masas terrestres del sur de Australia, Nueva Zelanda, América del Sur y posiblemente la Antártida".

El antiguo murciélago comió insectos, arañas y weta (un nombre común para un grupo de 70 especies de insectos nativos de Nueva Zelanda). El tamaño de sus dientes, de 40 gramos de masa) indica que el murciélago engulló alimentos vegetales y pequeños vertebrados, más similar a la dieta de los murciélagos madrigueras de América del Sur. Esa dieta no se ve en los murciélagos Australianos de hoy.

Los murciélagos son criaturas realmente sorprendentes. Hace unos meses se descubrió que compartíamos una característica: ver con ecolocalización. También tienen algunas desventajas: se descubrió que son incapaces de distinguir ni vidrios ni ventanas.

Adrian Díaz
Esta noticia ha sido publicada originalmente en 
N+1, ciencia que suma


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