Resulta que nuestro Sistema Solar es bastante desordenado

Representación artística de como se vería el sistema estelar TRAPPIST-1
NASA

Según un estudio realizado por la Universidad de Montreal y publicado The Astronomical Journal, nuestro Sistema Solar sería desordenado en comparación con los otros sistemas estelares del barrio. Algo así como un cuarto de estudiante universitario, donde todo está en el lugar que no debería.

De acuerdo al estudio dirigido por la astrofísica Lauren Weiss, los otros sistemas estelares suelen ser ordenados, con planetas similares entre sí y órbitas más espaciadas. El nuestro, por otro lado, tiene planetas de todos los tamaños y formas, con órbitas alrededor del Sol que varían enormemente.

Los científicos solían pensar que nuestro sistema era la norma, pero a medida que hemos aprendido más sobre los exoplanetas, gracias al observatorio espacial Kepler, se han cuestionado varias suposiciones.

Weiss y su equipo utilizaron el Observatorio W. M. Keck en Mauna Kea, Hawaii para obtener datos espectrales de alta resolución de 1.305 estrellas que albergaban 2.025 exoplanetas. Con estos datos, el equipo pudo medir el tamaño de los planetas que transitaban o pasaban frente a sus estrellas anfitrionas.

Para el estudio, el equipo se centró en 909 planetas divididos entre 355 sistemas de múltiples planetas, ubicados en su mayoría entre 1.000 y 4.000 años luz de la Tierra. Estos sistemas tendieron a caer en dos patrones, que los investigadores no esperaban.

Cuadro comparativo con otros sistemas estelares / Weiss et al.

En primer lugar, los planetas tendían a tener el mismo tamaño que sus vecinos, lo que significa que los tamaños de los planetas en los sistemas de exoplanetas a menudo son más o menos uniformes.

En segundo lugar, las distancias entre las órbitas planetarias eran bastante parejas. "Los planetas en un sistema tienden a ser del mismo tamaño y espaciados regularmente, como frijoles en una vaina. Estos patrones no ocurrirían si los tamaños de los planetas o los espaciamientos se dibujaran al azar", dijo Weiss.

En otras palabras, si se conoce el tamaño de un planeta o la distancia orbital en un sistema, los astrónomos podrían hacer una predicción más precisa sobre el tamaño o la distancia orbital de otro planeta, en vez de dibujar un planeta aleatorio para construir un sistema planetario artificial.

Los científicos también encontraron una correlación muy débil entre la masa de la estrella y el radio del planeta, lo que significa que probablemente esta no tenga ninguna influencia sobre el tamaño del planeta. Además, encontraron que cuando hay alguna variación de tamaño en un sistema planetario, el planeta más cercano a la estrella será más pequeño, especialmente si el planeta tiene un período orbital corto, posiblemente debido a la fotoevaporación.

Este último hallazgo en particular tiene implicaciones sobre cómo se forman los sistemas planetarios, y nos da algunas pistas sobre cómo fue nuestro Sistema Solar durante su formación.

Júpiter y Saturno serían los culpables de nuestro desorden

La hipótesis más aceptada actualmente es que el disco protoplanetario de polvo y escombros que rodea a una estrella recién nacida se fusiona gradualmente y se acumula en planetas. Si el disco es relativamente parejo, es razonable concluir que sistemas planetarios parejos, como los observados por los investigadores, pueden evolucionar a partir de este disco.

En el caso de nuestro sistema, haber tenido dos gigantes gaseosos que se formaron temprano (Júpiter y Saturno) hizo que se modifique la estructura inicial. Por eso tenemos un vecindario tan fuera de lo común. Para probar esta hipótesis, el equipo buscará otros sistemas estelares con gigantes como Júpiter.

Gracias a los poderosos telescopios hemos podido detectar una gran cantidad de sistemas estelares y exoplanetas en los últimos años. Uno de los que más acaparó la atención del público fue TRAPPIST-1 el cual está a solo 4 años luz, y tiene 7 planetas parecidos a la Tierra, aunque luego se encontró que no serían viables para la vida tal y como la conocemos.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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