La Salmonella, la posible culpable de la misteriosa mortandad azteca

Biblioteca Medicea Laurenziana, Florence.

En 1545, luego de la llegada de los españoles al actual territorio de México, comenzó una mortandad de aproximadamente 15 millones de personas. La responsable fue una enfermedad desconocida que los aztecas llamaron "cocoliztli" (peste en nahuatl) y durante siglos ha sido un misterio. Hasta ahora que investigadores de la Universidad de Tubinga en Alemania proponen un candidato.

Los síntomas de cocoliztli fueron fiebres, dolores de cabeza, y hemorragias en los ojos, la boca y la nariz. La muerte generalmente llegaba luego de tres a cuatro días. En solo cinco años pereció hasta el 80% de la población.

"El cocoliztli 1545-50 fue una de las muchas epidemias que afectaron a México después de la llegada de los europeos, pero fue específicamente la segunda de tres epidemias más devastadoras y que ocasionaron la mayor cantidad de pérdidas humanas", dijo Ashild Vagene de la Universidad de Tubinga a The Guardian.

Los investigadores alemanes descartaron la viruela, el sarampión, las paperas y la gripe como probables sospechosos, identificando una "fiebre entérica" ​​similar a la tifoidea para la cual encontraron evidencia de ADN en los dientes de las víctimas fallecidas hace mucho tiempo.

"La causa de esta epidemia ha sido debatida durante más de un siglo por los historiadores y ahora podemos proporcionar evidencia directa mediante el uso de ADN antiguo para contribuir a una cuestión histórica de larga data", dijo Vagene, coautor de un estudio publicado en la revista científica Nature Ecology and Evolution.

Tan mortal como la peste negra 

El brote de cocoliztli es considerado una de las epidemias más mortales en la historia de la humanidad, y se acerca a la peste bubónica (peste negra) que mató a 25 millones de personas en Europa occidental en el siglo XIV, aproximadamente la mitad de la población europea en ese momento.

La 1545 la peste cocoliztli, llegó apenas dos décadas después de que una epidemia de viruela causara la muerte de entre cinco y ocho millones de personas inmediatamente después de la llegada de los españoles. Un segundo brote de 1576 a 1578 mató a la mitad de la población restante.

"En las ciudades y pueblos grandes, se excavaron grandes zanjas, y desde la mañana hasta la puesta del sol los sacerdotes no hicieron otra cosa que cargar los cadáveres y arrojarlos a las zanjas", describe el historiador franciscano Fray Juan de Torquemada, que vivió durante ese periodo.

Incluso en ese momento, los médicos decían que los síntomas no coincidían con los de enfermedades mejor conocidas como el sarampión y la malaria. Ahora, los científicos, afirman tener un fuerte sospechoso. Analizando ADN extraído de 29 esqueletos enterrados en un cementerio de cocoliztli, encontraron rastros de la bacteria Salmonella enterica, de la variedad Paratyphi C.

Bacteria de Salmonella enterica / Arrayit

Se sabe que esta variedad causa fiebre entérica, de la cual la fiebre tifoidea es un ejemplo. Muchas cepas de salmonella se diseminan a través de alimentos o agua infectada, y pueden haber viajado a México a través de los animales domésticos traídos por los españoles. La Salmonella entérica ya había estado presente en la Europa de la Edad Media.

"Probamos todos los patógenos bacterianos y virus de ADN para los que se dispone de datos genómicos", y la Salmonella enterica fue el único germen detectado, dijo el coautor Alexander Herbig, también de la Universidad de Tubinga.

Sin embargo, es posible que algunos patógenos sean indetectables o completamente desconocidos. "No podemos decir con certeza que S enterica fue la causa de la epidemia de cocoliztli", dijo Kirsten Boss, otro miembro del equipo. "Creemos que debería considerarse un candidato fuerte".

Esta no es la primera investigación que sugiere que la Salmonella fue la causante del cocoliztli, el año pasado un equipo internacional de científicos llegó a una conclusión similar.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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