Neurocientíficos logran observar y seguir un pensamiento por primera vez [VIDEO]

Momento exacto en el que se capta un antónimo
UC Berkeley / YouTube

Un equipo de neurocie0ntíficos estadounidenses pudo rastrear con increíble detalle cómo se movía un pensamiento a través del cerebro humano. Esto se logró gracias a un estudio con pacientes de epilepsia sometidos a cirugía.

Los hallazgos, publicados en la revista Nature Human Behaviour, confirman el papel de la corteza pre-frontal como el coordinador de interacciones complejas entre diferentes regiones del cerebro, vinculando nuestra percepción con la acción y sirviendo como el "pegamento de la cognición".

Anteriores esfuerzos para medir el paso de información de un área a otra se han basado en procesos como la electroencefalografía (EEG) o la resonancia magnética funcional (fMRI), que, aunque no son invasivos, ofrecen una resolución menos detallada.

El estudio dirigido por investigadores de la Universidad de California, Berkley, registró la actividad eléctrica de las neuronas utilizando una técnica precisa llamada electrocorticografía (ECoG), la cual requirió de cientos de pequeños electrodos colocados directamente en el cortex, proporcionando más detalles espaciales que el EEG y mejorando la resolución en tiempo del fMRI.

Si bien esta técnica es demasiado invasiva para un voluntario promedio, los pacientes que se someten a cirugía para la epilepsia tienen sus cerebros monitoreados de esta manera, lo que brinda a los investigadores la oportunidad perfecta de realizar algunas pruebas.

Cada uno de los 16 sujetos de prueba realizó una serie de tareas variadas para adaptarse a su disposición individual de electrodos, todo mientras se controlaba y rastreaba su actividad neuronal. Los participantes debían escuchar un estímulo y responder, o mirar imágenes de rostros o animales en una pantalla y se les pedía que realizaran una acción. Algunas tareas eran más complejas que otras; por ejemplo, una acción simple implica simplemente repetir una palabra, mientras que una acción más compleja es pensar en su antónimo.

UC Berkeley

Los investigadores monitorearon el movimiento en una fracción de segundo de la actividad eléctrica desde un área (como áreas asociadas con la interpretación de estímulos auditivos) hasta la corteza pre-frontal, hasta las áreas requeridas para dar forma a una acción, como la corteza motora. Si bien nada de esto es sorpresa, los resultados claramente enfatizaron el papel de la corteza pre-frontal en la actividad de dirección.

Para algunas tareas su participación fue bastante limitada. En otras, se requirió que el área trabaje mucho, ordenando las señales de múltiples partes del cerebro para coordinar el reconocimiento de las palabras, posiblemente desenterrando recuerdos antes de poner a trabajar un grupo de músculos para proporcionar una nueva respuesta.

"El pegamento de la cognición" 

"Estos estudios muy selectivos han encontrado que la corteza frontal es el orquestador, que une las cosas para obtener un resultado final", dice el neurocientífico Robert Knight de la Universidad de Berkeley. "Es el pegamento de la cognición".

Los investigadores observaron que la corteza pre-frontal permanecía activa durante la mayor parte del proceso de pensamiento, como se esperaría para una región del cerebro que realiza múltiples tareas. Cuanto más rápido sea el traspaso de un área a otra, más rápido responderá la gente a un estímulo.

"Los estudios de fMRI a menudo descubren que cuando una tarea se vuelve progresivamente más difícil, vemos más actividad en el cerebro y, en particular, en la corteza pre-frontal", dice la autora principal del estudio, Avgusta Shestyuk. "Aquí, podemos ver que esto no se debe a que las neuronas están trabajando realmente muy duro y activándose todo el tiempo, sino que más áreas del córtex están siendo reclutadas".

Lo que sí fue una sorpresa fueron los detalles sobre el momento preciso de cada área. Algunas de las áreas de respuesta se iluminaron muy rápido, a menudo durante el estímulo, lo que sugiere que incluso antes de que tengamos una respuesta completa a la mano, nuestro cerebro ya está preparando esas partes de la corteza cerebral para la acción.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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