Escucha a Wikie, la orca que aprendió a decir hola y adiós en inglés

Las orcas son capaces de aprender por imitación. /Pixnio

Muchos cetáceos muestran diversidad de repertorios vocales, entre los que se encuentran canciones o llamadas, específicos de cada grupo, que pueden tener hasta sus propios dialectos. Entre ellas, destaca la orca (Orcinus orca), que se cree que los transmite mediante aprendizaje social, particularmente por imitación, no solo de la madre a la descendencia, sino también entre diferentes grupos. Ahora, una investigación realizada por un equipo internacional entre los que se encuentran científicos de las universidades Complutense y Politécnica de Madrid (España), la Universidad Católica de Chile, la Universidad de St. Andrew y el Instituto Max-Planck (Alemania), afirma que las orcas son capaces de imitar sonidos de otras orcas, de otras especies, e incluso los del habla humana.

El estudio, publicado en Proceedings of the Royal Society B, aporta la primera evidencia experimental de que los cetáceos pueden adquirir sus dialectos vocales por aprendizaje social, y aprender a producir un sonido nuevo solo por escucharlo, como hacemos las personas y algunas aves. Esta habilidad, sin embargo, se ve muy raramente en los mamíferos, y de entre los primates, parece exclusiva del ser humano.

José Abramson, investigador principal del estudio y científico de la Complutense, ya escribía en otro trabajo de 2013 que las orcas son capaces de aprender por imitación acciones motoras novedosas realizadas por congéneres, en la nueva investigación afirma que esta capacidad de imitación también está operativa cuando los estímulos son sonidos, incluso cuando los modelos que los producen son individuos de otras especies, en este caso, la especie humana.

En el experimento realizado, a la orca entrenada se le pedía que copiara la acción motora o vocal (familiar o novedosa) que está realizando otro sujeto (que actúa como modelo) de la misma o de otra especie. El modelo fue Moana, una orca macho de 3 años de edad, que tuvo que realizar 5 vocalizaciones nuevas (lo más distintas posible de su repertorio natural), que fueron asociadas a diferentes señales con las que se le pedía posteriormente que las emitiera. El sujeto experimental fue Wikie, una Orca hembra de 14 años de edad, y cuya tarea era copiar las vocalizaciones nuevas que hacía Moana. Ambas viven en en cautividad en el acuario de Antibes, en el sur de Francia.

Después, se introdujo una variante: se le pedía otras dos vocalizaciones nuevas producidas por Moana, pero que esta vez habían sido grabadas y emitidas as través de un altavoz.

Para comprobar la flexibilidad de la capacidad de imitación vocal de las orcas, en la segunda fase, se puso a prueba a Wikie ante 6 sonidos humanos. Y consiguió imitarlos todos con éxito, independientemente de que fueran producidos por un modelo de la misma especie, tanto en vivo o a través de un altavoz, o por un modelo humano. Como puedes escuchar en el siguiente vídeo, Wikie ha sido capaz de repetir varias palabras, entre ellas, hello (hola), bye bye (adiós), one two three (un, dos, tres) y Amy, el nombre de unas de sus cuidadoras. "Esperábamos imitaciones que fueran reconocibles, que Wikie copiara la tonalidad, la melodía o incluso el ritmo de las sílabas. Pero no nos esperábamos una imitación tan buena", explicó Abramson  a AFP , y añadió que la capacidad de la orca para hacer mímicas no implica que el animal entienda lo que está diciendo.

 

Science Magazine

Según los autores, esta capacidad de aprender un comportamiento nuevo mediante la observación de otro individuo, es decir, una transmisión no genética de información, es lo que permite la difusión y consolidación de las llamadas tradiciones culturales, firmas específicas de cada grupo. La evolución, dicen, ha dotado a las orcas de capacidades imitativas realmente sofisticadas y los resultados apoyan la hipótesis de que los dialectos que se han documentado en esta especie y en otros cetáceos se pueden adquirir y mantener a través del aprendizaje social y, más específicamente, a través de la imitación.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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