Millones de virus llueven cada día en la superficie de la Tierra

Los virus son barridos hacia la atmósfera en pequeñas partículas del polvo del suelo y en el rocío del mar. /Pxhere

Millones de virus viajan continuamente por la atmósfera del planeta y caen a la superficie, según un artículo del Microbial Ecology Journalel primer estudio que cuantifica este fenómeno. Estos son arrastrados desde la superficie de la Tierra hacia la troposfera libre, debajo de la estratosfera, por donde vuelan los aviones a reacción. Desde ahí, recorren miles de kilómetros antes de ser depositados nuevamente en la superficie terrestre.

El equipo de investigadores, dirigidos por Isabel de Reche de la Universidad de Granada (España) y con la coaboración de la estatal de San Diego (EE.UU.) y la Columbia Británica (Canadá), buscó averiguar qué cantidad del material se transporta por encima de la capa límite atmosférica de más de 2.500 a 3.000 metros. A esa altitud, las partículas están sujetas a un transporte de largo alcance a diferencia de las partículas más bajas en la atmósfera.

Usando plataformas en las montañas de Sierra Nevada (España), encontraron que miles de millones de virus y decenas de millones de bacterias se depositan por metro cuadrado diariamente. Las tasas de deposición de los virus fueron de nueve a 461 veces mayores que las tasas de las bacterias.

Generalmente, son barridos hacia la atmósfera en pequeñas partículas del polvo del suelo y en el rocío del mar y se depositan de regreso a la Tierra a través de eventos de lluvia e intrusiones de polvo sahariano. Sin embargo, la lluvia fue menos eficiente eliminando virus de la atmósfera.

Los investigadores también encontraron que la mayoría de estos llevan firmas que indican que habían sido arrastrados al aire por el rocío de mar. Los virus tienden a engancharse a las partículas orgánicas más pequeñas y ligeras suspendidas en el aire y el gas, lo que significa que pueden permanecer en la atmósfera por más tiempo.

Según los investigadores, los virus más abundantes en todo el planeta son los virus de ADN bicatenario (dsDNA), de los cuales la variedad 'cola' (Caudovirales) es la más conocida por la ciencia. 

Recientemente, investigadores del MIT y del Albert Einstein College of Medicine han logrado aislar y estudiar a representantes de unos elusivos virus (llamados Autolykiviridae) que dominan las muestras de agua tomadas de los océanos del mundo, y proporcionan un eslabón perdido clave en la evolución del virus. Los virus recientemente identificados carecen de la "cola" que se encuentra en la mayoría de los virus bacterianos catalogados y secuenciados, y tienen otras propiedades inusuales que han llevado a que no se hayan analizado en estudios anteriores.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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