¿Cómo sabrá NASA que finalmente encontró vida en Marte?

NASA / JPL

NASA ha enviado ya varias misiones al planeta rojo y hasta la fecha ninguna ha encontrado señales claras de la existencia de vida. Sí, se ha encontrado altos niveles de metano en verano, además de ciertas estructuras que recuerdan a los fósiles del periodo ordovícico en la Tierra. Pero, hasta la fecha, nada concluyente.

Sin embargo, de llegar a encontrar una prueba definitiva que no estamos solos en el universo, ¿qué protocolos existen para confirmar un resultado positivo?

"Mi presunción es que el hallazgo y el anuncio subirían por nuestra cadena de mando, más que probablemente llegarían hasta el Presidente", comenta Michael Meyer, científico del programa Mars Science Laboratory y científico principal del Mars Exploration Program de la agencia espacial en Washington, D.C.

Por su parte, Jim Green, director de la División de Ciencia Planetaria de la NASA, dijo que para organizar el pensamiento y abordar el tema de la detección directa de la vida en otro lugar, la NASA y la comunidad astrobiológica han creado una “Escalera de Detección de la Vida”, la cual categoriza las características que indican vida

Green le dijo a Space que, si bien las herramientas de detección de vida tienen limitaciones, los instrumentos actuales se encuentran en varios peldaños de esa escala. "Los sistemas actuales nos dan indicaciones que nos dicen qué hacer a continuación a medida que escalamos esa Escalera de la vida", dijo.

La capacidad de realizar un conjunto completo de mediciones para detectar vida o vidas pasadas en Marte es un proceso complicado y en evolución, que requiere un enfoque sistemático. "Así que ahí es donde estamos. Tenemos la metodología, creo, para seguir avanzando en esa dirección", añade.


Estas extrañas tubulares encontradas en la roca marciana finalmente podrían no tener un origen biológico
NASA/JPL Caltech

No existe un proceso claro

De acuerdo al astrobiólogo John Rummel, científico sénior del Instituto SETI y ex jefe de la Oficina de Protección Planetaria de la NASA, no hay ningún proceso para verificar las aseveraciones antes de un anuncio sobre el hallazgo de vida en Marte.

"Me gustaría anticipar que lo más inteligente sería revisar la evidencia, en privado, con un panel de expertos que entienden la evidencia que se está examinando, y luego ir al lugar apropiado desde allí", dijo Rummel. Ese grupo de expertos tendría que lidiar con algunas preguntas clave, tales como: ¿Qué otra evidencia se usaría para corroborar tal descubrimiento? ¿Cuáles son los posibles indicadores de falsos positivos que podrían llevarnos a identificar mal la evidencia que estamos viendo?

Si uno observa evidencia morfológica (evidencia basada en estructuras encontradas en Marte), lo siguiente será realizar análisis químicos para ver si los resultados son consistentes con la interpretación de la morfología. "La verificación de los datos en tantas formas diferentes como sea posible es buena", dijo.

Esa idea es compartida por Bruce Jakosky, profesor de ciencias geológicas y director asociado de ciencias en el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado. También es el investigador principal de la misión MAVEN que ahora orbita Marte.

Jakosky dijo que en caso el Curiosity encuentre características extrañas se deberán hacer más exámenes. "Todo lo que tenemos hasta ahora es un conjunto único de imágenes, sin análisis in situ adicionales de lo que está presente y sin una comparación minuciosa contra las hipótesis competidoras", dijo Jakosky. Por eso la especulación sobre si estas características podrían ser biológicas "es horriblemente prematura", añadió. "Si bien es posible que sea posible un origen biológico, la ciencia trata de determinar qué es lo más probable y no solo lo que es posible".

Si finalmente se encuentra algo que resulta ser biológico, Jakosky sospecha que tal conclusión no se presentaría en una gran conferencia de prensa en la que los descubridores anuncien que se ha encontrado la vida. "El escenario más probable es que tomará múltiples análisis por diferentes investigadores, y que se construirá un consenso a lo largo del tiempo ya que los escenarios no biológicos se descartan o se consideran menos probables", finalizó.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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