Las criptomonedas están afectando la búsqueda de vida inteligente extraterrestre

Wikimedia commons

La carrera por minar criptodivisas está teniendo una víctima inesperada: el proyecto de búsqueda de inteligencia extraterrestre, SETI por sus siglas en inglés (Search for Extraterrestrial Intelligence). 

De acuerdo a lo reportado por la BBC, los investigadores del SETI quieren expandir las operaciones en dos nuevos observatorios y para ello necesitan de nuevas unidades de procesamiento gráfico (GPUs). El problema es que el incremento de la criptominería está haciendo que la gente compre GPUs hasta agotarlos del mercado.

No hay GPUs en el mercado

"Queremos usar la última versión de tarjetas gráficas y no las hallamos en el mercado", dijo a la BBC el radioastrónomo Dan Werthimer, investigador del Centro de Estudios de Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre de la Universidad de Berkeley en California, Estados Unidos.

"Este fenómeno está limitando nuestra búsqueda de vida extraterrestre y nuestros esfuerzos para responder a preguntas como ¿estamos solos en el universo?", añadió Werthimer. "Este problema es nuevo, lo hemos enfrentado en las órdenes de compras en los últimos dos meses".

Las GPUs son una herramienta esencial para los astrónomos, ya que les brindan el poder de computación con el que procesan la gran cantidad de datos que obtienen de sus telescopios. Por ejemplo, algunos de los radiotelescopios que tienen en el Centro de Investigación SETI de llegan a necesitar hasta 100 GPUs para procesar sus datos.

"En el caso de la búsqueda de inteligencia extraterrestre examinamos la mayor cantidad de frecuencias posibles porque no sabemos en cuál de ellas puede comunicarse ET", explicó Werthimer. "¿Usará AM, FM u otro tipo de comunicación? Debemos observar muchos tipos de señales diferentes y eso requiere un enorme poder de computación".

Se trata de telescopios capaces de captar radiofrecuencias provenientes de sitios muy distantes fuera del Sistema Solar y fenómenos como el colapso de estrellas. Y Werthimer y sus colegas en la Universidad de Berkeley están intentando ampliar la capacidad de análisis de datos de dos observatorios, Green Bank en el estado de Virginia Occidental en Estados Unidos, y Parkes en Australia.

El astrónomo también explicó a la BBC que el problema de suministro es un problema reciente que ha comenzado en los últimos dos meses. Sin embargo aclara que el problema no es la falta de dinero, porque sí cuenta con él. "Tenemos el dinero, contactamos a los vendedores, pero nos dicen que se agotaron", explica.

¿Cómo se usan en la minería?

Pero debido a su potencia, las personas que minan criptomonedas también están adquiriendo GPUs. Minar una moneda como Bitcoin o Ethereum requiere conectar computadoras a una red global y usarlas para resolver problemas matemáticos complejos. Estas acciones forman parte del proceso de validación de las transacciones realizadas por quienes usan la criptomoneda, y como recompensa por el trabajo realizado, los mineros reciben un pago en criptodivisas obteniendo ganancias.

Gracias en parte al reciente boom en los precios de criptomonedas, minar estas divisas virtuales se ha vuelto muy popular. Los mineros de Bitcoin han pasado a usar en su gran mayoría chips Asic, especiales para operaciones de este tipo.


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Pero aún es posible usar tarjetas gráficas para obtener ganancias minando Ethereum. "Puedes usar tarjetas gráficas GPU para obtener un pequeño beneficio. No ganarás millones, pero si operas con 12 o 24 tarjetas gráficas recuperas en seis meses lo que invertiste en los chips", explica a la BBC, Mathew Hick, experto en ciberseguridad de la empresa Hacker House.

Hick señaló que las tarjetas gráficas son versátiles. Los expertos en ciberseguridad las usan cuando prueban la seguridad de contraseñas intentando descifrarlas, con computadoras que hacen millones de intentos con combinaciones diferentes". Sin embargo, esto ha hecho que las tarjetas gráficas se venden ahora en sitios como Ebay "a precios inflados" y cada vez sea más difícil encontrar proveedores y tarjetas.

No solo SETI

Otros radioastrónomos también han sido afectados. El grupo de científicos del telescopio HERA,  que busca evidencia de las primeras estrellas del universo se sorprendió recientemente al constatar que el costo de las tarjetas gráficas se había duplicado.

HERA fue diseñado para captar frecuencias muy bajas de ondas de radio emitidas por el gas de hidrógeno reionizado que permeaba el universo en sus primeras etapas de existencia. Por eso las tarjetas gráficas son necesarias para unir los datos de sus muchas antenas.

El aumento en el costo de las tarjetas ha causado preocupación en los científicos, quienes temen exista la posibilidad de que algunos proyectos deban ser suspendidos por completo si se agrava la escasez de tarjetas gráficas. "Compramos muchas de esas tarjetas y necesitaremos ahora unos 32 000 dólares extra", afirmó Aaron Parsons, profesor de la Universidad de Berkeley.

La astronomía es solo una de las victimas del frenesí por el bitcoin, el primero ha sido el medio ambiente debido a que minar la criptomoneda cuesta cerca de 32 terawatts de energía al año, lo que equivale al más del 1% de países en el mundo.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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