Las plantas aparecieron en la superficie terrestre 100 millones de años antes de lo que se creía

Los primeros años de vida en la Tierra se parecían a la estampa de este campo de lava en Islandia. /Universidad de Bristol

Las plantas son importantes contribuyentes al desgaste químico de las rocas continentales, un proceso clave en el ciclo del carbono que regula la atmósfera y el clima de la Tierra a lo largo de millones de años. Una nueva investigación, publicada en la revista PNAS revela que estos seres vivos aparecieron en la Tierra cien millones de años antes de lo que se pensaba, lo que cambia nuestro conocimiento sobre la evolución de la biosfera.

Basándose en las algas fósiles más antiguas, que tienen alrededor de 420 millones de años, el equipo de científicos, de la Universidad de Bristol (Reino Unido), ha estimado el momento en el que se desarrollaron las plantas terrestres: los antepasados de las plantas terrestres ya estaban vivas durante en el Periodo Cámbrico medio (hace algo menos de 500 millones de años), por lo que su edad es similar a la de los primeros animales terrestres conocidos.

Fósiles de algas de 420 millones de años. /Universidad de Bristol

La propagación global de las plantas y sus adaptaciones a la vida en la tierra condujo a un aumento de las tasas de desgaste continental que finalmente resultó en una disminución dramática de los niveles de gas de efecto invernadero, dióxido de carbono en la atmósfera y el enfriamiento global. Para obtener cálculos más precisos que los que ofrece el registro fósil, demasiado escaso e incompleto como para ser una guía fiable, los investigadores utilizaron la metodología del reloj molecular, que combina evidencia sobre las diferencias genéticas entre las especies vivientes y las restricciones fósiles sobre la edad de sus ancestros compartidos, y de esta manera, establece una escala de tiempo evolutiva a través de las brechas en el registro fósil.

Las plantas con flores (angiospermas) suponen el 90% de todas las plantas terrestres vivas, pero hasta ahora, no se conocía mucho sobre su origen. Un trabajo publicado en agosto otorga una idea más clara de cómo fue la primera flor que apareció sobre la faz de la Tierra: era bisexual y radialmente simétrica, con más de dos verticilos (conjuntos de pétalos concéntricos que surgen de un mismo tallo) y tres órganos separados por periantos cada uno (envolturas del aparato sexual floral), más de dos verticilos de tres estambres separados cada uno, y más de cinco carpelos separados en espiral.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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