Esta extraña planta subterránea reaparece 150 años después de ser descubierta

Thismia neptunis. /Phytotaxa

La planta Thismia neptunis vive bajo tierra y solo sedeja ver durante algunas semanas al año. La primera vez que los científicos descubrieron esta esquiva planta fue en 1866: un botánico italiano llamado Odoardo Beccari, conocido por encontrar y categorizar cientos de especies de plantas, se encontró con la flor en el macizo de Gunung Matang en el oeste de Sarawak, Malasia. Y durante siglo y medio, nadie volvió a verla.

Pero en 2017, un grupo de investigadores del departamento de Botánica de la Universidad Palacký (República Checa) encontraron a T. neptunis cuando investigaban en la misma área. Según su estudio, publicado en Phytotaxa, la parte de floración de la planta tiene solo unos 9 centímetros de altura, lo que podría ser la razón por la que ha pasado desapercibida en el campo.

Se trata del segundo hallazgo conocido de la especie en 150 años. Por lo tanto, estas son las primeras fotografías de la especie (aunque hay que reconocer que los dibujos de 1866 le hacían bastante justicia) y se ha realizado una descripción modificada, caracteres internos incluídos. Además de su aspecto peculiar, la planta tiene también algunas cualidades realmente extrañas: T. neptunis no necesita clorofila, no tienen hojas, y ni siquiera hacen la fotosíntesis, ya que pertenece a un grupo conocido como plantas mico-heterótrofas, que utilizan hongos como fuente de alimento en lugar del sol.

Dibujo de Thismia neptunis. /Phytotaxa

Las plantas son importantes contribuyentes al desgaste químico de las rocas continentales, un proceso clave en el ciclo del carbono que regula la atmósfera y el clima de la Tierra a lo largo de millones de años. Una nueva investigación, publicada en la revista PNAS revela que estos seres vivos aparecieron en la Tierra cien millones de años antes de lo que se pensaba, lo que cambia nuestro conocimiento sobre la evolución de la biosfera.

Basándose en las algas fósiles más antiguas, que tienen alrededor de 420 millones de años, el equipo de científicos, de la Universidad de Bristol (Reino Unido), ha estimado el momento en el que se desarrollaron las plantas terrestres: los antepasados de las plantas terrestres ya estaban vivas durante en el Periodo Cámbrico medio (hace algo menos de 500 millones de años), por lo que su edad es similar a la de los primeros animales terrestres conocidos.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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