La galaxia que permaneció invariable desde los inicios del Universo

NGC 1277
IAC

Las galaxias son conjunto de estrellas, nubes de gas, planetas, materia oscura y energía oscura. Y cómo todo en el universo, evolucionan. Sin embargo, existe un grupo de galaxias masivas, específicamente una de cada mil, que conserva intactas las propiedades que tenía cuando se formó hace mil millones de años.

Ahora, un equipo de investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad de La Laguna ha encontrado, usando el Telescopio Espacial Hubble, una de estas reliquias del universo, compuesta por un millón de millones de estrellas. Más detalles en la revista Nature.

La galaxia recibe el nombre de NGC 1277 y solo posee los cúmulos globulares rojos que se formaron con ella en su nacimiento. Desde entonces se ha mantenido intacta. “Los cúmulos globulares son piezas muy sensibles de la historia de formación de las galaxias”,  explica Michael Beasley, primer autor del artículo, quien también aclara que “es la primera vez que se observa una galaxia tan masiva con tan pocos cúmulos azules”.

Según el comunicado de prensa del IAC, NGC 1277 está compuesta por un millón de millones de estrellas. Se encuentra en el área central del Cúmulo de Perseo, la mayor concentración de galaxias próximas a la Vía Láctea, que está a (tan solo) 225 millones de años luz o 70 megaparsec. Su cercanía (sí, casi doblando la esquina) la convierte en el objeto ideal para ser analizado.

“La galaxia, NGC 1277, nos ofrece una oportunidad única para estudiar una galaxia primitiva en el Universo Local”, añade Ignacio Trujillo, otro de los autores del artículo.


Imagen compuesta en color de la galaxia reliquia masiva NGC 1277 tomada por el Telescopio Espacial Hubble

Cuando esta estrella nació, creaba 1.000 estrellas al año. Este es un número bastante grande comparado con la Vía Láctea que tan solo creaba una estrella al año.

De acuerdo a los autores, el motivo por el cual se cree que esta galaxia masiva se ha mantenido inalterable en cuanto a forma y composición durante todo este tiempo es que en sus inicios fue un satélite de la galaxia central del Cúmulo de Perseo. De esta manera, la galaxia central habría absorbido cualquier material que podría haber provocado que NGC 1277 evolucione de otra manera.

Hace unos meses, investigadores europeos dibujaron un nuevo mapa de la Vía Láctea, el más preciso a la fecha, que revela la posición en el cielo de más de mil millones de estrellas, dentro y más allá de nuestra galaxia. La impresionante foto (que puedes consultar aquí) fue tomada por el observatorio espacial Gaia, de la Agencia Espacial Europea (ESA). Incluso se han encontrado montones de materia oscura en dos de las galaxias más antiguas jamás observadas.

 

Adrian Díaz
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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