Startup quiere automatizar totalmente un puerto en China

Puerto de Caofeidian en el noreste de China
Wikimedia Commons

Desde hace años los especialistas vienen advirtiendo que la automatización comenzará a copar todas las actividades humanas. Especialmente las más pesadas. Una de estas actividades pesadas está ocurriendo actualmente en el puerto de Caofeidian en China donde camiones que se conducen solos son quienes transportan los contenedores.

Los vehículos son propiedad de una startup china llamada TuSimple, la cual está usando este tipo de tecnología por primera vez para transportar carga en un puerto. El objetivo del proyecto piloto es demostrar la capacidad de los vehículos autónomos para desempeñar el papel de un tractor terminal, que lleva contenedores desde la orilla hasta el patio de carga.

"En esta etapa, queremos lograr una confiabilidad y consistencia de alto nivel de tractores de terminal autónomos en lugar de mover muchos contenedores", dice Bruce Ouyang de TuSimple, cuyo objetivo es reemplazar todos los camiones del puerto de Caofeidian con 20 modelos autónomos. De momento ya está en conversaciones con 10 puertos diferentes en China y espera anunciar su primera venta de tractores terminales en la segunda mitad del año.

Así mismo, las grúas encargadas de cargar los contenedores también serán autónomas, con un sistema central que coordina los movimientos tanto de las grúas como de los camiones. En total, tendrán que procesar 300.000 contenedores de tamaño estándar por año para igualar el rendimiento actual del puerto.


Algunos camiones autónomos de la startup china ya están en operatividad
TuSimple
 

Otras experiencias

Algunos puertos grandes como Yangshan, cerca de Shanghai y Rotterdam en Los Países Bajos ya cuentan con cargadores autónomos desde hace algunos años. Pero debido a su costosa implementación, no todos los puertos pueden darse ese lujo, especialmente si se quiere incluir también a los camiones.

Cada vehículo puede costar 700 mil dólares cada uno, y algunas veces se deben instalar balizas especiales o guías en el puerto, lo que significa que deben permanecer cerrados durante semanas o meses. En comparación, TuSimple dice que pueden modificar un camión estándar de 50 mil dólares con solo invertir 20 mil dólares más en cámaras, radares, GPS y procesadores de computadora.

Así mismos, los costos laborales normalmente representan el 75% de los costos del transporte por carretera de larga distancia, por lo que la presión económica sobre los operadores portuarios para que se automatice es significativa, dice Qiang Hong, del Centro de Investigación Automotriz.

Otros puertos en Singapur y Europa también están experimentando con camiones automáticos, aunque el sistema de Caofeidian es el primero en usarlos como una flota de tractores terminales. Los puertos son un "entorno ideal" para los camiones que se conducen solo porque las condiciones de navegación son relativamente simples ya que los peatones y otros vehículos están prohibidos, dice Xiao-Yun Lu en la Universidad de California, Berkeley.

El manejo de contenedores también se adapta mejor a las máquinas, ya que son más seguros y más precisos que los humanos, dice. "Si se utiliza la automatización, la posición del camión en relación con la grúa y los contenedores puede medirse con mayor precisión", finaliza Lu.

Las empresas chinas están en boga. Recientemente se supo que la start up de inteligencia artificial más cara del mundo se llamaba Sense Time, provenía del gigante asiático y se dedicada al reconocimiento facial.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, tecnología que suma.

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