La NASA prueba un reactor nuclear pensado para funcionar en la Luna [VIDEO]

NASA

La NASA y la Administración Nacional de Seguridad Nuclear del Departamento de Energía de EEUU (NNSA) anunciaron el éxito de las pruebas de la planta de energía nuclear Kilopower, que se planea usar para abastecer de energía a las bases en la Luna, Marte, y a naves espaciales para misiones en los extremos del Sistema Solar. Los resultados de las pruebas mostraron que la instalación se comporta exactamente como se esperaba y que es capaz de hacer frente incluso a múltiples fallas, dijo la agencia aeroespacial.

Por lo general, en las misiones espaciales se utilizan los paneles solares como fuente de energía. Pero en el caso de las misiones a planetas lejos del Sol, la energía solar puede ser insuficiente, por ello casi siempre se utilizan generadores termoeléctricos en tales aparatos. La potencia de estos reactores no depende del Sol, pero por lo general no es alta. Además, la mayor parte de estos generadores operan con un plutonio caro (238Pu), lo que obliga a los ingenieros a buscar otras soluciones. 

A fines de 2017, la NASA lanzó el proyecto Kilopower, en el marco del cual se espera crear instalaciones nucleares simples y confiables. Como combustible se utiliza uranio enriquecido (235U) en los reactores de KRUSTY (Kilopower reactor usando Stirling Technology), y su potencia, dependiendo de la versión, puede variar de uno a diez kilovatios.

El objetivo de los experimentos que se llevaron a cabo en el polígono de Nevada, EEUU, fue mostrar que la instalación es realmente capaz de generar electricidad, y además garantizar que el sistema es estable y seguro, independientemente de las condiciones externas. Los científicos llevaron a cabo varias fases de prueba, al final de las cuales la instalación durante 28 horas pasó por el ciclo completo: lanzamiento, toma de fuerza, funcionamiento estable, reducción de la potencia y freno.

Además, se probaron escenarios con la falla de varios sistemas del reactor, como la destrucción de las tuberías de calor y el apagado del motor. Todas las pruebas mostraron que el sistema sigue siendo manejable incluso en el caso de múltiples fallas. También hay alternativas más inusuales a los paneles solares como fuente de energía para vehículos espaciales. Por ejemplo, en Rusia, se está desarrollando un sistema de transmisión láser para este propósito. 

María Cervantes

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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