¿Los sonidos de los chimpancés pueden revelar los orígenes del lenguaje humano?

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Es muy difícil determinar el momentoy la razón que dio lugar al lenguaje humano. Aunque fósiles de primates brindan pistas importantes sobre la evolución humana, los sonidos que produjeron y el tejido blando involucrado en la creación de esos sonidos no se preservaron.

Pero estudiando a los chimpancés, uno de nuestros parientes vivos más cercanos, se encuentran puntos de comparación importantes para inferir qué tipo de sonidos produjeron nuestros primeros ancestros. Durante la 175ª Reunión de la Acoustical Society of America,, que se realizará del 7 al 11 de mayo de 2018 en Minneapolis, Minnesota, Michael Wilson, profesor asociado de la Universidad de Minnesota (EE.UU.), presentará el trabajo de su grupo en busca de similitudes entre las comunicaciones vocales de chimpancés y humanos.

Los chimpancés tienen una amplia gama de llamadas: gritos, jadeos, gruñidos y ladridos de alarma, de cólera o de cópula y sonidos suaves de juego (también conocidos como risa). El equipo de investigadores ha trabajado con grabaciones nuevas y de archivo de chimpancés del Parque Nacional Gombe en Tanzania, el sitio donde la primatóloga y antropóloga Jane Goodall comenzó el primer estudio de campo a largo plazo de los chimpancés.

Registraron llamadas de chimpancés en Gombe usando micrófonos direccionales de mano y grabadoras digitales, aplicando modelos estadísticos simples, como el análisis de componentes principales, a pequeños conjuntos de características, como la duración de diferentes componentes de llamada, frecuencia fundamental y rango de frecuencia, y más recientemente adaptando técnicas de la tecnología del habla, como modelos de aprendizaje automático, para categorizar mejor las llamadas.

Para Wilson, la comunicación vocal en chimpancés también es interesante porque "plantea preguntas sobre la evolución de la señalización y el comportamiento social. ¿Informan a otros sobre buenos lugares para conseguir comida, hacen señales de membresía comunitaria o identidad individual, o describen el tamaño corporal o salud?"

Los hallazgos del grupo hasta el momento sugieren que las vocalizaciones de los chimpancés se asemejan al lenguaje humano menos de lo que cabría esperar. Por ejemplo, se estudiaron las llamadas de gruñido relacionadas con la comida en Gombe y en un grupo de chimpancés cautivos en Texas, y, como explica el equipo, "en contraste con algunos estudios previos, que informaron que los gruñidos ásperos varían acústicamente de maneras que podrían informar a otros chimpancés sobre la calidad de los alimentos, se descubrió que dentro de las secuencias ásperas de un determinado tipo de alimento, los chimpancés producen una variedad de variantes de gruñido áspero, lo que sugiere que no hay una coincidencia consistente entre las características acústicas y la calidad de los alimentos". 

Y resulta que "la comunicación vocal de los chimpancés no es particularmente parecida a un idioma. Esto es sorprendente, dado que los chimpancés se nos parecen de muchas otras maneras. Pero parece que los eventos clave en la evolución del lenguaje ocurrieron mucho después de la divergencia de los linajes de chimpancés y homínidos (primates). El lenguaje probablemente evolucionó debido a circunstancias exclusivamente humanas ", concluye Wilson. 

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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