Con un poco de ayuda de mis amigos: las hormigas colaboran para superar obstáculos

Pixabay

Cuando llevan grandes alimentos como gusanos o larvas, las hormigas a menudo se enfrentan a obstáculos en su camino. Trabajando en cooperación, necesitan llegar a un consenso para superarlos y decidir una nueva ruta a su nido. Un nuevo trabajo del Instituto Weizmann (Israel) revela que las hormigas hacen frente a estos problemas con dos maniobras: una favorece estrujar el bocado para meterlo en el hormiguero y otra busca un camino alrededor del obstáculo.

Estudios previos ya habían demostrado que los movimientos alternos de lado a lado pueden ayudar a las hormigas a sortear un obstáculo, pero no quedaba claro qué impulsa este movimiento y determina si sucederá o no. Para descubrirlo, los investigadores construyeron un modelo matemático que simula el comportamiento de las hormigas cuando se enfrentan a una barrera rígida con un agujero estrecho. Las simulaciones sugieren que cambian aleatoriamente entre dos modos de movimiento, uno en el que habitan cerca del agujero, que les da la oportunidad de pasar alimentos a través de él, y otro en el que los movimientos laterales les permiten orientarse alrededor del obstáculo. Al cambiar de modo, las hormigas no se quedan atrapadas en un solo método sin encontrar una solución.

El modelo, descrito en PLOS Computational Biology, también predice que el tamaño del grupo de hormigas portadoras de alimentos, que refleja el tamaño del alimento, determina qué modo de movimiento dominará: los grupos pequeños con artículos más pequeños pasarán más tiempo cerca del agujero, mientras que los grupos más grandes realizarán más movimientos laterales para sortear la barrera.

Lo curioso es que este comportamiento es exclusivamente social. Es decir, cuando se encuentran con un obstáculo, cada hormiga continúa comportándose de acuerdo con las reglas que gobiernan su movimiento libre, pero estas mismas reglas dan lugar a la coexistencia de los dos movimientos observados que les permiten superar el obstáculo. En otras palabras, el problema es resuelto por el colectivo sin que ninguno de los individuos se dé cuenta de la naturaleza exacta del problema

El equipo estudió un grupo de hormigas reales que transportaban cargas que iban de 1 a 4 centímetros de diámetro. Cuando encontraban una barrera rígida con un agujero angosto, efectivamente cambiaron entre los dos tipos de movimiento predichos por el modelo. Los grupos más pequeños que transportaban objetos más pequeños pasaron más tiempo cerca del agujero, como se había predicho con modelos informáticos. 

Hace unos días, conocíamos que un equipo internacional de biólogos descubrió que la migración de las hormigas más allá de su hábitat nativo en el siglo XX se vio facilitada por la globalización del comercio y los viajes humanos en todo el mundo. Resultó que la mayoría de las especies invasoras de hormigas se establecieron en nuevos lugares mediante las redes de transporte mundial, escriben los científicos en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Los biólogos de Francia y Nueva Zelanda, dirigidos por Cléo Bertelsmeier de la Universidad de Lausana, Suiza, concentraron su atención en las hormigas. Se sabe que la diversidad de sus hábitats y alimentos permitió a las hormigas poblar la mayoría de los hábitats en todos los continentes excepto en la Antártida. Asimismo, hay muchas especies invasoras de hormigas , y cinco de ellas incluso se incluyeron en la lista de "las 100 especies invasoras más peligrosas", compilada por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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